Reaparece un manuscrito perdido del sabio Caldas

La Universidad Javeriana contactó a un librero anticuario en París y adquirió uno de los primeros cuadernos del científico y botánico.

Este es uno de los cuadernos originales de viajes de Francisco José de Caldas. / Universidad Javeriana
Este es uno de los cuadernos originales de viajes de Francisco José de Caldas. / Universidad Javeriana

Hace tres meses, el científico y escritor Alberto Gómez Gutiérrez, director del Instituto de Genética de la Universidad Javeriana, viajó a París para presentar una ponencia en un encuentro internacional sobre los naturalistas Alexander von Humboldt y Aimé Bonpland, viajeros del siglo XIX. Una sorpresa lo esperaba en el camino: uno de los cuadernos perdidos por 200 años de Francisco José de Caldas.

Gómez, quien saca tiempo a sus tareas como genetista y profesor para escribir e investigar sobre historia de la ciencia en Colombia, estaba embarcado en una investigación sobre las relaciones científicas de Humboldt y Bonpland en torno al concepto de la “Geografía de las plantas”. El libro perdido de Caldas le demostraría qué tanto el sabio criollo también se había dedicado a esa materia.

Tan pronto comprobó que el manuscrito era original, Gómez contactó a las directivas de la Universidad Javeriana para que intervinieran y lo adquirieran. El cuaderno contiene doce estudios registrados en 118 folios manuscritos, además de 76 folios en blanco que los separan en un volumen encuadernado en 1802. Una sorpresa adicional para Gómez, en la misma librería-anticuario, fue descubrir otro manuscrito de valor: una carta manuscrita de Alexander von Humboldt a Agustín Codazzi.

De los cuadernos perdidos de Caldas existía un índice y avalúo que fue elaborado en 1816 en su biblioteca personal en Santafé de Bogotá. Con la reconquista de Pablo Morillo ese año, Caldas había huido de las tropas españolas hacia el sur del país y desde esos días comenzó a borrarse el rastro de sus obras. El sabio fue apresado en su hacienda de Paispamba, en el sur de Colombia, y fusilado el 29 de octubre de ese año en Bogotá.

Fuera de sus publicaciones en el Correo Curioso, en el Semanario del Nuevo Reyno de Granada y en otros impresos, y además de un número importante de cartas manuscritas en manos de sus destinatarios, Caldas dejó al menos 18 volúmenes encuadernados, muchos papeles y mapas aglomerados de los que no se tiene mayor noticia.

“Estos textos, fuera de tener un valor intrínseco en su calidad de ser estudios inéditos del sabio, contienen, entre otros documentos muy importantes, al menos cuatro relatos de viajes y dos estudios específicos sobre la ‘Determinación del término de la nieve perpetua’ y la ‘Determinación del término de la vegetación’ en las cercanías del ecuador, directamente asociados con la investigación en curso sobre el concepto de la biogeografía caldasiana”, cuenta Gómez.

Estudiar las plantas y su relación geográfica fue una de las tareas a las que Caldas dedicó esfuerzos en cada uno de sus viajes. Caldas, según Gómez, anotó en estos diarios de viaje conceptos esenciales y pioneros, pues hizo este tipo de análisis antes de conocer los trabajos de Humboldt sobre la geografía de las plantas.

“En todos los lugares por donde he transitado así en este pequeño viaje, como en el que hice en 1801 de Popayán a Quito, he notado con el mayor cuidado la calidad de las arinas (sic) y la elevación del suelo que les produce, y creo que puedo señalar el término superior en que vegeta esta planta preciosa con utilidad para el labrador […] Este asunto me ha parecido importante y merece nos detengamos en él”, escribió Caldas en un fragmento del cuaderno rescatado en París.

“El análisis detallado de cada uno de estos textos inéditos revelará nuevas apreciaciones de Caldas sobre su entorno en la primera década del siglo XIX y permitirá fundamentar nuevas hipótesis sobre el alcance de sus trabajos a partir de su vinculación a la Expedición Botánica a mediados de ese mismo año de 1802, cuando aún vivía en los territorios que hoy hacen parte del Ecuador”, concluyó Gómez.

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