Fukushima, Chernobil y los mitos radiactivos

El pánico desatado por la crisis nuclear en Japón se extiende por el mundo. Científicos de Estados Unidos, Francia, Alemania y Egipto explican los verdaderos alcances de la radiación.

Desde hace un mes, cuando sucedió el terremoto y posterior tsunami que azotó a la región nororiental de Japón, causando graves daños en la central nuclear de Fukushima I, son muchas las alertas que se han disparado en torno a la radicación y pocas las certezas que se tienen sobre sus verdaderos alcances.Primero fue la prohibición de tomar agua de la llave, luego la de consumir espinacas, leche y hasta pescado de las provincias de Fukushima e Ibarake, vecinas de la planta. El miedo por los efectos de la radiación ha trascendido fronteras y en los cinco continentes hay un temor generalizado. Japón elevó al nivel siete, el más alto en la escala de la Organismo Internacional de Energía Atómica (OIEA), la crisis nuclear, lo que la ubica en el mismo escalón del accidente de Chernobil (Ucrania) en 1986, hasta el momento el mayor desastre mundial en la materia.El Espectador consultó diferentes expertos en energía nuclear con la intensión de revertir los mitos que han girado en torno al fantasma de la radiación.¿Es justificado el miedo popular por la radiación?Mujid S. Kazimi, director del Centro para Sistemas de Energía Nuclear Avanzados No. Lo que pasa es que la poca y mala información a la que tienen acceso las personas sobre la radiación hace que las únicas referencias que se tengan sean malas. La energía nuclear apareció por primera vez en el mundo con el bombardeo de las ciudades japonesas de Hiroshima y Nagasaki. Un ataque que causó la muerte de 200.000 personas aproximadamente. Los accidentes de Chernobil (43 muertos) y Tree Mile Island (no hubo muertos) también están impresos de manera indeleble en nuestra mente. Allí radica el miedo que las personas sienten por la radiación porque la asemejan a esos tristes acontecimientos, porque no la puedan ver ni sentir, porque no la conocen. Sin embargo, es de resaltar que todos los días cientos de personas son curadas de cáncer gracias a la tecnología que de allí se desprende.¿Una fuga radiactiva puede tener las mismas consecuencias que una bomba nuclear?Dr. Hans G. Riotte, director de la división de protección contra la radiación de la la Agencia de Energía Nuclear de la Organización de Cooperación y Desarrollo Económicos (OCDE) No. Las bombas nucleares fueron creadas para matar gente y las diferencias entre uno y otro son extremas. Esta última es una explosión amplia e instantánea que incluye un pulso térmico, neutrones, rayos X y gamma, pulso electromagnético (EMP), y la ionización de la atmósfera superior que la primera no tiene. En cambio, una fuga nuclear es más lenta y controlable. Además, las plantas nucleares son construidas con muros de contención, llamados “defense-in-depth” (defensa en profundidad), que frenan la fuga radiactiva. ¿Cuál es la diferencia entre los niveles de radiactividad registrados en Fukushima y Chernóbil?Francis Sorin, director de información de la Sociedad Francesa de la Energía Nuclear (SFEN)Los organismos franceses de seguridad nuclear piensan que la radiación en Fukushima es sólo el 10% de la que hubo en Chernobil. La potencia de la explosión en Ucrania, que se dio mientras el reactor estaba en funcionamiento, envió grandes cantidades de radiactividad en la atmósfera que alcanzaron casi toda Europa. En Fukushima, los reactores estaban apagados y no hubo explosión en el interior del espacio de seguridad. Es por eso que los niveles de radiactividad encontrados por fuera del perímetro de seguridad son tan bajos, que no representan una amenaza para la salud.¿Se puede hacer algún tipo de comparación entre los accidentes en las plantas de Chernobil y Fukushima I?Sungyeol Choi, investigador de seguridad nuclear del Centro Belfer de la Universidad de Harvard Sí. Por un lado, en la planta de Chernobil, el reactor RBMK no tenía vasija de contención, lo cual no permitió detener la fuga del material radiactivo en el aire. Además, había una gran exposición dentro del núcleo del reactor y el plutonio, el isotopo más peligroso para los humanos, se propagó en los alrededores. Ese accidente fue catastrófico y más si se tiene en cuenta que no hubo tiempo para evacuar a la gente. Por otro lado, el accidente en Fukushima I involucró tres reactores y varias piscinas de combustible nuclear gastado. Es por esto que, a pesar de que no hubo explosión, el impacto medioambiental a largo plazo podría ser comparable.¿Cuánta gente podría terminar siendo afectada por los actuales niveles de radiación?Mujid S. Kazimi Como consecuencia de las medidas de evacuación adoptadas por las autoridades japonesas es poco probable que la población civil esté expuesta a altos niveles de radiación. No creo que haya muertos y el número de personas que se vea afectada por la contaminación será casi nulo gracias al cordón de seguridad de 40 km que implementaron las autoridades nucleares.¿Piensa que la medida del gobierno de prohibir el consumo del agua de la llave fue excesiva?Sungyeol Choi Sí. El nivel de 200 Bq por litro encontrados en el agua de Japón es relativamente bajo y no representa un umbral de peligro. Sólo podría haber problemas para la salud si las personas beben diariamente tres litros de agua extremadamente contaminada durante un año.Dicen que los niveles de radiación permitidos por la OIEA son muy inferiores a los que el cuerpo humano puede soportar, ¿es eso cierto?Dr. Hans G. Riotte Sí. La dosis efectiva de radiación indica los efectos potenciales que puede tener sobre la salud. Las normas básicas de seguridad de la OIEA dan como límite para el público una dosis anual de 1 mSv. Sin embargo, solo se han observado efectos sobre la salud directamente atribuibles a la radiación en dosis equivalente a 1 Sv, es decir más de 1.000 veces mayor de las normas de seguridad establecidas. En localidades cercanas a la central (radio de 40 Km) los niveles de radiación son de 0,038 mSv/h a 30 Km, y 0,055 mSv/h a 20 Km, esta última representaría entre 330-480 mSv anual. 
Temas relacionados