Cómo sobreviven los periódicos al apocalipsis digital

La mayoría de la publicidad digital va para Google, Facebook y otros sitios web populares que no producen noticias locales.

Las salas de redacción continúan experimentando con estrategias para atraer a los lectores.Bloomberg News

Los periódicos han adoptado una estrategia para no extinguirse se absorben unos a otros para lograr sobrevivir.

Para los propietarios de los diarios de las grandes ciudades como el Chicago Tribune y el Denver Post, la adquisición de publicaciones más pequeñas y el drástico recorte de costos se ha convertido en la manera de ganar tiempo mientras piensan cómo hacer más dinero online. Esa fue la lógica empleada por Tribune Publishing Co., propietaria de Los Angeles Times, en su fracasado intento por adquirir dos periódicos del sur de California.

El año pasado, la industria registró el número más alto de operaciones con la mayor cantidad de dinero desde la crisis financiera de 2008, habiéndose vendido 70 periódicos por un total de US$827 millones, según la firma asesora de fusiones y adquisiciones Dirks, Van Essen y Murray. Gannett Co. compró 15 diarios, incluyendo el Milwaukee Journal Sentinel; Tribune se hizo del San Diego Union-Tribune; y la cadena de periódicos de Warren Buffett adquirió el Free Lance-Star en Fredericksburg, Virginia.

Aun después de la mayor actividad el año pasado, se pueden sumar más ofertas. Se espera que crezca la presión por las combinaciones debido a que varias de las empresas dedicadas a los medios han separado sus lucrativas estaciones de televisión, dejando que los periódicos se valgan por sí mismos. En los últimos años, Tribune, Gannett y News Corp. han desacoplado sus operaciones en radio y televisión.

“La consolidación se ha vuelto más fuerte que nunca”, dijo Rick Edmonds, un analista del negocio de los medios en el Instituto Poynter. “Es una de las formas en las que los periódicos se están reposicionando frente a la competencia digital”.

Algunos de los principales periódicos se pueden permitir el lujo de mantenerse solos, en especial si tienen la fortuna de contar con una marca nacional, como el New York Times, o ser propiedad de un multimillonario, como en el caso del Washington Post. Pero el resto de los periódicos en los Estados Unidos -muchos de los cuales son la única fuente de periodismo profesional en su comunidad– están pendiendo de un hilo, 20 años después de que Internet se convirtiera en una amenaza competitiva mediante el desvío de los anuncios clasificados.

Experimentos digitales

No todo en el cuarto poder es sombrío. Las salas de redacción continúan experimentando con estrategias para atraer a los lectores y convencer a los anunciantes. Los editores de los periódicos dicen estar haciendo progresos con sitios web-nichos que pueden resultar atractivos a nivel nacional o mundial. También encontraron nuevas fuentes de recursos a través de suscripciones digitales, eventos patrocinados, envío de boletines y la adquisición de startups digitales que hallaron su propia audiencia.

Ingresos en caída

Sin embargo, para que muchas de estas ideas resulten fructíferas, es necesario contar con inversiones y tiempo -dos cosas que escasean en la medida que desaparece el público que otrora comprara la versión impresa. Los ingresos por publicidad en los periódicos estadounidenses han caído de US$50.000 millones en el 2000 a US$12.000 millones este año, según Bloomberg Intelligence. La circulación impresa se ha reducido a la mitad en promedio desde 2005, según el analista de la industria Alan Mutter.

Mientras crecen los lectores online, la mayoría de la publicidad digital va para Google, Facebook y otros sitios web populares que no producen noticias locales.

Se buscan multimillonarios

The Globe, respaldado por el propietario de las Medias Rojas de Boston, John Henry, y el Washington Post, cuyo propietario es Jeff Bezos, fundador de Amazon.com Inc., se encuentran entre los pocos afortunados protegidos de las presiones de Wall Street. “La mayoría no tiene multimillonarios que le firmen los cheques”, dijo Mutter. “Están luchando con la reducción de sus utilidades.”

En la medida en que las cadenas absorben a los periódicos más chicos, surge la preocupación de que desaparezca la cobertura de noticias locales.

Recorte de personal

Digital First Media Inc. es una empresa privada propietaria de unos 80 periódicos. Proyecta este mes combinar seis de ellos en dos que cubran el área de la Bahía de San Francisco, reduciendo el personal en un 20 por ciento. Su estrategia consiste en atraer publicidad local volviendo a informar sobre noticias del lugar, según el analista de la industria Ken Doctor.

Tratan de sacar el máximo provecho. Y si la publicidad disminuye, continuarán reduciendo el personal”, dijo Doctor.

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