Planetas a la vista

Dos investigaciones, una norteamericana y otra canadiense, han logrado fotografiar, por primera vez, planetas que se encuentran por fuera de nuestro sistema solar.

Científicos norteamericanos y canadienses han logrado captar, por primera vez, imágenes de planetas que orbitan por fuera del sistema solar, conocidos como exoplanetas. Aunque otras investigaciones habían detectado la presencia de más de 300 de ellos, sólo hasta esta semana se ha podido comprobar su existencia a través de una serie de fotografías que se tomaron desde los telescopios “Gemini” y “Keck”, situados en el volcán Mauna Loa de las islas Hawai y  desde el Hubble Space que fue puesto en órbita en 1990.

Las fotografías son el resultado de dos estudios, uno de la Universidad de Berkley, en Estados Unidos, y el otro del Instituto de Astrofísica de Canadá, que fueron publicados en el último número de la revista Science  .

La investigación canadiense inició hace ocho años con el firme propósito de poder encontrar planetas que orbitaran alrededor de la estrella HR 8799, que se encuentra a 128 años luz de la Tierra, en la constelación Pegaso. Pero sólo hasta este año los científicos lograron captar las imágenes de tres nuevos exoplanetas.

De acuerdo con un modelo que mide la luz emitida por los satélites, los expertos estiman que los exoplanetas tienen más de 13 veces el tamaño de Júpiter y probablemente tan sólo cuentan con 60 millones de años de vida. “Yo hubiera sido feliz con encontrar un solo planeta, pero encontrar tres es absolutamente maravilloso”, dijo Christian Marois, quien lidera el proyecto de investigación del Instituto de Astrofísica, en una rueda de prensa esta semana.

Paralelamente, un grupo internacional, dirigido por Paul Kalas, de la Universidad de Berkeley, empezó a estudiar, desde 2005, la región que circunda una estrella llamada Fomalhaut en la constelación de Piscis, que se encuentra a 25 años luz de la Tierra, sospechando que probablemente encontrarían un nuevo satélite. “Casi me da un infarto cuando pude comprobar que efectivamente hay un planeta que orbita en esa región”, explicó Kalas.

Los científicos estiman que el Fomalhaut b, como se denominó al exoplaneta, no es más grande que Júpiter y que completa una órbita de 870 días. Por ahora, se continuarán las investigaciones que tienen como objetivo buscar si puede llegar a existir vida en los nuevos sistemas planetarios.

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