¿Cuál es la razón de que Marte pierda agua más rápido de lo esperado?

Un estudio publicado en la revista Science encontró que la disminución ocurre en la atmósfera superior del planeta rojo a medida que la luz solar y la química disocian las moléculas de agua en átomos de hidrógeno y oxígeno.

Marte es hoy un lugar inhóspito, pero los científicos creen que en el pasado pudo haber estado lleno de agua, e, incluso, de vida. NASA

El proceso de pérdida de agua de la superficie de Marte, la mayor parte de la cual se encuentra congelada en los casquetes polares, está ocurriendo mucho más rápido de lo que pensaban los astrónomos hasta ahora. Así lo sugiere un estudio publicado en la revista Science, en el que investigadores de Rusia, Francia, Reino Unido y Australia sugieren que el proceso con las estaciones tormentosas en el planeta rojo influye en esta disminución.

La desaparición progresiva del agua se produce en la atmósfera superior de Marte, donde la luz del sol y la química disocian las moléculas de agua en átomos de hidrógeno y oxígeno que la débil gravedad del planeta rojo no puede impedir que se escapen al espacio. (Le puede interesar: China lanza cohete Larga Marcha-5, crucial para lograr su misión en Marte)

Los investigadores explican que hubo un tiempo en el que este planeta era un lugar mucho más húmedo que en la actualidad, situación que quedó reflejada en los lechos de los lagos secos y sinuosos valles dibujados por antiguos ríos. Sin embargo, la gran mayoría del agua líquida, que fluía por su superficie, se perdió en el espacio, dejando un paisaje desértico.

Pese a esta perdida, en Marte sigue habiendo agua, aunque la totalidad esté congelada y encerrada en los casquetes polares del planeta. Existen, en el momento, pequeñas cantidades de vapor de agua en la atmósfera.

Esos casquetes polares, donde aún se conserva agua, son calentados por la luz del Sol, consiguiendo que ese vapor de agua sea liberado a la atmósfera. Posteriormente, explicó el estudio, esas moléculas de agua son transportadas por los vientos hacia altitudes más elevadas y frías.

Los expertos añaden que grandes cantidades de vapor de agua y en proporciones inesperadas se acumulan a más de 80 kilómetros de altitud en la atmósfera del planeta.  Las mediciones han revelado que grandes zonas atmosféricas se encuentran en “estado de saturación extrema”, es decir, que contienen de diez a cien veces más vapor de agua que lo que, en teoría, le permitiría su temperatura, indica un comunicado del Centro Nacional de la Investigación Científica (CNRS), en Francia. (Puede leer: Estos son los nuevos 11 astronautas de la Nasa y esperan viajar a Marte o a la Luna)

Con las tasas de sobresaturación constatadas, la capacidad del agua para escaparse al espacio aumentaría por diez en determinadas estaciones del año. Lo que genera que el potencial de disipación del agua sea mayor durante la estación cálida y tormentosa, lo que pudo haber regulado la velocidad a la que el planeta perdió su agua líquida, en otro tiempo abundante.

Aunque el vapor de agua atmosférico representa una minúscula fracción del agua que queda en Marte, puede disiparse potencialmente en el espacio si se eleva hasta una altura suficiente, con la consiguiente contribución a la continuada desecación del planeta.

Los científicos usaron para su estudio datos proporcionados por el Orbitador de Gases de Traza que orbita el planeta rojo desde marzo de 2016 dentro de la misión ExoMars que realizan de manera conjunta la Agencia Espacial Europea (ESA) y la rusa Roscosmos.

Los datos señalaron que, si bien las masivas tormentas de polvo del planeta afectaban a la distribución del vapor de agua, los cambios estacionales eran el sistema regulador dominante en relación con la presencia de agua atmosférica. (Puede leer: Estos son los eclipses de 2020)

Durante los puntos más cálidos de la órbita de Marte, grandes porciones de la atmósfera marciana presentaron una sobresaturación ocasional, facilitando un aumento en la disipación de agua hacia el espacio interplanetario.

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- Redacción Ciencia - EFE

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