Descubren tres lagos “enterrados” bajo la superficie de Marte

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Investigadores anunciaron que pudieron confirmar la existencia de un lago detectado en 2018, y de otros tres cuerpos de agua adyacentes, en el polo sur de Marte. El estudio fue publicado en la revista Nature Astronomy.

En marzo de 2018, los investigadores del equipo de la misión Mars Express (lanzada en 2003 por la Agencia Espacial Europea para explorar el planeta rojo) reveló un estudio en la revista Journal of Geophysical Research: Planets que contenía la primera evidencia geológica de un sistema de antiguos lagos interconectados que alguna vez estuvieron muy por debajo de la superficie de Marte.

Lo que encontró Mars Express el año pasado fue un charco de agua líquida debajo del polo sur del planeta, debajo de un gran lago congelado (o al menos eso parecía, porque solo uno de los dos sensores del Mars Express lo detectó).

Hoy, investigadores del mismo equipo anunciaron que pudieron confirmar la existencia de ese lago, y de otros tres, en el polo sur de Marte. El estudio fue publicado en la revista Nature Astronomy.

De acuerdo con Nature, el hallazgo de 2018 se basó solo 29 observaciones realizadas entre 2012 y 2015, y muchos investigadores dijeron que necesitaban más evidencia para respaldar la afirmación. Por eso, el último estudio utilizó un conjunto de datos más amplio que comprende 134 observaciones de 2012 a 2019.

Según el estudio, el sistema de lagos se extiende por 75.000 kilómetros cuadrados, una quinta parte del área de un país como Alemania. El lago central más grande mide 30 kilómetros de ancho y está rodeado por 3 lagos más pequeños, cada uno de unos pocos kilómetros de ancho. También procesaron los nuevos datos usando técnicas empleadas para buscar lagos debajo de capas de hielo en el planeta Tierra.

Según un comunicado del equipo de Mars Express, el depósito más grande es agua salada, y los lagos más pequeños podrían ser fácilmente sedimentos empapados, un entorno en el que aún podría existir vida.

“Estoy de acuerdo con los autores en que la explicación más plausible para las observaciones de MARSIS es la presencia de un cuerpo localizado de agua líquida, rodeado por cuerpos más pequeños de agua líquida o por parches de sedimento saturado de agua”, Steve Clifford del Planetary Science Institute escribe en un correo electrónico a la revista National Geographic.

Según Nature, la cantidad de sal presente podría plantear problemas. Se piensa que cualquier lago subterráneo en Marte debe tener un contenido de sal razonablemente alto para que el agua permanezca líquida. Aunque tan bajo la superficie podría haber una pequeña cantidad de calor del interior de Marte, esto por sí solo no sería suficiente para derretir el hielo en agua.

"Los lagos con un contenido de sal que es aproximadamente 5 veces mayor que el del agua de mar pueden sustentar la vida, pero a medida que la concentración se acerca a 20 veces la del agua de mar, la vida ya no está presente, dice John Priscu, científico ambiental de la Universidad Estatal de Montana en Bozeman, a National Geographic.

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