El imperio que pudo haber caído por el cambio climático

El apogeo del Nuevo Imperio Asirio coincidió con un periodo húmedo. El colapso, con una sequía prolongada. Así lo revela un estudio publicado en la revista Science Advances.

Los asirios se asentaron a orillas del río Tigris y fueron expandiendo su poderío durante siglos.The British Museum

Un equipo internacional de investigadores ha relacionado el ascenso y la caída del Nuevo Reino Asirio, uno de los imperios del mundo antiguo, con cambios en el clima. Según la investigación publicada en Science Advances, el apogeo y la captura de los países vecinos por los asirios coincidió con el período húmedo y el colapso del imperio con una sequía prolongada.

Contexto histórico

El estado asirio surgió en el norte de Mesopotamia (actual territorio del norte de Irak) hace aproximadamente 4.5 mil años y existió durante más de dos mil años. En diferentes períodos de su historia, ambos ocuparon solo el territorio en la región del río Tigris y se extendieron desde el mar Mediterráneo hasta el Golfo Pérsico.

Asiria alcanzó su apogeo en los últimos tres siglos de su existencia, en 911-609 a.E.C. Los gobernantes del Nuevo Reino Asirio (o Reino Neoasirio) conquistaron con éxito los estados vecinos y durante el período de mayor poder, a mediados del siglo VII a.E.C., el imperio se extendió desde Anatolia Central hasta el Golfo Pérsico. Asiria capturó Egipto, el Levante y la parte norte de la Península Arábiga.

Cuando los asirios conquistaban nuevos territorios, trasladaban parte de los habitantes al centro del país, más cerca de la capital y de otras ciudades provinciales. Los invasores también construyeron nuevas carreteras y sistemas de riego que permitieron poblar las estepas áridas previamente deshabitadas y desarrollar la agricultura allí. Como resultado, una red de pequeños asentamientos rurales y grandes ciudades en las provincias apareció en el país. Pero durante los siguientes 60 años, el nuevo reino asirio perdió todas sus conquistas y dejó de existir.

Lo nuevo

Los historiadores creen que las razones de la caída del imperio fueron los conflictos internos político-militares, guerras civiles, y la guerra con los medos y los babilonios. Ahora, investigadores estadounidenses y chinos dirigidos por Ashish Sinha de la Universidad de California sugirieron que el cambio climático podría haber causado el colapso del estado asirio. Las sequías a largo plazo pudieron socavar la economía del estado agrícola y desempeñar un papel en el colapso del imperio.

Para probar su hipótesis, los científicos examinaron las formaciones rayadas en la cueva Kuna Be, que se encuentra a 300 kilómetros al sureste de la capital del nuevo reino asirio de Nínive. Analizaron la proporción de isótopos de carbono (δ13C) y oxígeno (δ18O) en dos rayas formadas en los últimos cuatro mil años (los autores midieron su edad utilizando el método de uranio-torio).

La relación de los isótopos de oxígeno en el agua de la cueva y su comparación con el nivel de isótopos en el agua recolectada cerca nos permite reconstruir el clima y estimar la humedad del aire y la cantidad de precipitación en el momento en que aparecieron los conflictos. Los valores de δ13C, a su vez, indican el nivel de vegetación en general y qué plantas crecieron en esta área. Las plantas pueden unirse al carbono de una de las tres formas y, por la proporción de isótopos de carbono, puede determinarse cuál.

Un cambio climático

Resultó que, durante la existencia del Reino Neoasirio en la región de Nínive, los períodos áridos y húmedos se reemplazaron entre sí. La expansión del imperio en 930-730 a.E.C coincidió con un período de clima húmedo, que duró alrededor de 925-725. Y entre 850 y 740 años de lluvias en esta área cayeron un 15%-30% que a fines del siglo XX. Entre 675 y 550 a.E.C., una sequía severa continuó en Nínive y sus alrededores. Esta, a su vez, coincidió con el colapso del imperio.

Al igual que los otros estados de Mesopotamia, el Reino Neoasirio era un país agrario. Su agricultura dependía de las lluvias en invierno o de los sistemas de riego construidos por los conquistadores. Una de las áreas cuyos habitantes dependían de la lluvia fue el centro del estado donde se encontraba Nínive.

En períodos lluviosos, se cosecharon grandes cultivos aquí, lo que hizo posible mantener un ejército y capturar los territorios vecinos. Las estepas áridas se ubicaron hacia el sur, donde la agricultura podría desarrollarse solo si existían instalaciones de riego.

Según los autores del estudio, el clima húmedo en la Asiria originaria (que los científicos modernos colocan convencionalmente entre Nínive y las dos ciudades antiguas de Ashur y Arbela) permitió que el Nuevo Reino Asirio se intensificara y capturara las regiones áridas vecinas.

El inevitable desenlace

Después de que el clima volviera árido, se volvió mucho más difícil alimentar a los residentes locales y a 4.5 millones de residentes de otras naciones, que fueron deportados al centro del estado.  Aparentemente, esto aumentó la inestabilidad política en el país y exacerbó las contradicciones entre los asirios y los pueblos conquistados, como los medos y los babilonios.

Anteriormente, se creía que la caída de la civilización maya en los siglos IX-X de nuestra era se debió a una larga sequía. Muchas ciudades fueron abandonadas, y los residentes aparentemente se mudaron al norte.

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