El robot que buscará rastros de vida en Marte ya tiene nombre

En honor de la científica británica Rosalind Franklin, la sonda espacial europea ExoMars fue bautizada el pasado jueves como "Rosalond". Llegará al planeta rojo en 2021.

El nombre del rover espacial europeo ExoMars fue elegido tras un concurso.ESA/ATG medialab

Un robot fabricado en Reino Unido, cuya misión será intentar encontrar eventuales rastros de vida en Marte, fue bautizado el jueves en honor de la científica británica Rosalind Franklin, quien tomó la fotografía que permitió entender la estructura del ADN.

Este pequeño vehículo todo terreno pondrá sus seis ruedas en Marte en 2021 con la tarea de tomar imágenes y muestras del planeta rojo en el marco de la misión internacional ExoMars.

Fue oficialmente bautizado el jueves en presencia entre otros del astronauta británico Tim Peake, en las instalaciones de Airbus en la localidad inglesa de Stevenage, donde fue fabricado.

En julio pasado, la agencia espacial británica anunció un concurso para decidir el nombre del robot. Recibieron 36.000 propuestas de nombres desde todos los rincones de Europa. Finalmete, el nombre ganador fue elegido por un panel de expertos. 

"Es un honor anunciar el nombre del @esa ExoMars rover en @AirbusSpace hoy y un homenaje muy apropiado a una gran científica británica: Rosalind Franklin", tuiteó el astronauta Peake en el marco del evento.

La misión de Rosalind será "buscar rastros de vida más allá del planeta Tierra" y estudiar la composición del suelo y el entorno para responder a la gran pregunta "¿Se puede hallar una vida primitiva en el planeta rojo?", explicó David Parker, director de exploración robótica y humana en la Agencia Espacial Europea (ESA).

La primera parte de la misión internacional ExoMars tuvo lugar en 2016 y consistió en la puesta en órbita de la sonda científica TGO, gracias a la cual Rosalind podrá transmitir sus informaciones a la Tierra.

Antes de iniciar a finales de 2020 un viaje de seis meses y decenas de miles de kilómetros, Rosalind fue sometida a una serie de pruebas para garantizar que es capaz de soportar temperaturas extremas y fuertes vibraciones.

Una vez en Marte, podrá trabajar hasta cinco horas al día, avanzando sus 300 kg a unos 40 metros por hora gracias a la energía generada por sus paneles solares e identificando su camino gracias a detectores ópticos.

Para tomar muestras, podrá perforar el suelo marciano hasta 2 metros de profundidad.

¿Quién fue Rosalind Franklin?

La científica Rosalind Franklin (1920-1958) fue la primera persona en tomar una fotografía de la doble hélice de la cadena del ADN. En 1952, cuando era una estudiante de doctorado en el King's College de Londres, científicos de todo el mundo estaban persiguiendo la esquiva estructura molecular del ADN.

Franklin, quien trabajaba en el laboratorio de Biofísica de la Universidad, llevara varios intentos –más exactamente, 50– para capturar la cadena del ADN. Esta imagen, conocida como la "foto 51" se obtuvo después de dejar ADN hidratado bajo un haz de luz de rayos x durante 60 horas. Hay quienes dicen que esta foto es la más importante en la historia de la ciencia.

 
La "foto 51", tomada por Rosalind Franklin en 1952
King's College Archive

Antes de que esta mujer lograra esta hazaña, que sentaría las bases para el entendimiento de la genética actual, varios científicos en diversas universidades se rompían la cabeza tratando de entender cómo podría estar organizada una estructura tan importante como el ADN. Cuando Franklin le mostró la foto a su colega Maurice Wilkins, él fue corriendo a enseñarselo a James Watson, en Cambridge, quien también estaba tras la estructura de la molecula.

En 1953, James Watson y Francis Crick publicaron el legendario paper que detallaba la estructura del ADN, lo que más tarde les ganaría el premio Nobel. Ambos decidieron extender el reconocimiento a Wilkins, pero Franklin, quien murió de cáncer a los 38 años, jamás fue reconocida de manera oficial como un personaje decisivo para desentrañar la estructura en doble hélice del ADN. 

Franklin "nos ayudó a entender la vida en la Tierra y ahora su homónima hará lo mismo en Marte", afirmó el secretario de Estado británico de Investigación y Ciencia, Chris Skidmore.

 

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