Perseverance inicia su trabajo para traer las rocas de Marte a la Tierra

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La misión, una vez en en Marte, se encargará de recolectar pedazos de núcleos de roca y los colocará en tubos de muestra para almacenarlos en un lugar de descarga. Allí un nuevo viaje que prepara la NASA las recogerá para que puedan ser estudiadas en la Tierra. El rover está configurado para llenar 38 tubos de vidrio con muestras de la superficie del planeta rojo.

El 18 de febrero se sumó un nuevo hito en la historia aeroespacial. El rover Perseverance, elaborado por la NASA, aterrizó sin contratiempo en Marte para empezar a buscar signos de vida microbiana antigua en deltas visibles donde alguna vez fluyó agua. La ingeniera colombiana Diana Trujillo, quien recientemente fue nombrada como directora de la misión, explicó “que la entrada a Marte fue de siete minutos en la que el robot está haciendo todo solo sin nosotros tener que mandarle ningún comando. O funcionaba o funcionaba. No hay nada que hacer desde acá”. (Lea: Después de siete meses de viaje el rover Perseverance aterrizó por fin en Marte)

Pero, el aterrizaje solo fue una de las pruebas de fuego que atravesará el rover. Las semanas que vienen serán cruciales para la misión que, una vez en en Marte, se encargará de recolectar pedazos de núcleos de roca y los colocará en tubos de muestra para almacenarlos en un lugar de descarga. Allí un nuevo viaje que prepara la agencia espacial estadounidense las recogerá para que puedan ser estudiadas en la Tierra.

“Después de que aterricemos sigue un par de semanas difíciles. Aterrizamos y ahora hay que chequear todo al detalle para estar seguros de que la entrada, como es tan tan violenta, no dañó nada. Por lo menos son como 30 soles, (acá son días, allá son soles), en los que estamos chequeando todo. Moviendo todo, prendiendo todo, mirando que todo funcione”, añadió Trujillo.

Perseverance está elaborado con diferentes equipos para ayudar a buscar signos de vida. Estos son sus elementos: Mastcam-Z, tiene capacidad de captar imágenes panorámicas y estereoscópicas. Ayuda a evaluar la mineralogía de la superficie del planeta. Analizador de dinámica ambiental de Marte (MEDA): Sensores que proporcionan mediciones de temperatura, velocidad, dirección del viento, presión, humedad y forma del polvo. Experimento Mars Oxygen ISRU (MOXIE): Tecnología de exploración para producir oxígeno a partir del dióxido de carbono atmosférico de Marte. Instrumento planetario para litoquímica de rayos X (PIXL): Espectrómetro de fluorescencia de rayos X que determina la composición de los materiales de la superficie de Marte. Generador de imágenes de radar para el experimento del subsuelo de Marte (RIMFAX): Radar de penetración terrestre que ayuda a determinar la estructura geológica del subsuelo. Escaneo de ambientes (SHERLOC): Espectrómetro para proporcionar imágenes y determinar la mineralogía y detectar compuestos orgánicos. SuperCam: Instrumento que puede proporcionar imágenes, análisis de composición química y mineralogía.

¿Cómo traerán las rocas de Marte a la Tierra?

El rover, que fue lanzado el 30 de julio de 2020, está configurado para llenar 38 tubos de vidrio con muestras de la superficie de Marte y luego enviarlas a la Tierra como postales en las que le mostrarán a los científicos dónde ha estado. Sin embargo, las muestras deberán recorrer un largo y complicado camino. David Spencer, gerente de la misión Mars Sample Return en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, aclaró que esta nueva misión tendrá dos lanzamientos de dos cohetes desde la Tierra: uno en 2026 y otro en 2031. Además, entre los planes, está un lanzamiento desde Marte. (Puede leer: Un video muestra cómo serían los “minutos de terror” del Perseverance al llegar a Marte)

“Es algo por lo que toda la comunidad de exploración de Marte está realmente entusiasmada y esperando (...) Perseverance es ese primer paso fundamental”, añadió. Si la misión es exitosa, será la primera vez en la que se tengan las reservas de muestras de rocas de otro planeta con varios detalles, como la fecha, el lugar y la manera en la que fueron recolectadas.

Durante su primer año marciano, lo equivalente a 687 días terrestres, Perseverance estará en el cráter Jezero - donde aterrizó- recolectando muestras de media onza de roca y regolito en algunos de sus tubos de vidrio. La mayoría de las muestras se recogerán por parejas. Si el rover funciona sin contratiempo durante ese tiempo, la NASA podrá extender la misión sin contratiempos.

De acuerdo con la página web de la NASA, “el rover rodará hasta el borde del cráter Jezero y recogerá más muestras tanto del interior del cráter como a lo largo de su cresta, también en parejas. Una vez que el rover llene el último de sus tubos de muestra, dejará un segundo escondite en la superficie de Marte, manteniendo nuevamente el segundo conjunto de muestras almacenado”. Una vez Perseverance dejé los tubos de muestra en el suelo, no podrá volver a levantarlos, aclaró.

Además de recolectar las muestras en las rocas, Perseverance deberá además delimitar el lugar de aterrizaje para la siguiente fase de la misión de retorno de muestras, el Sample Retrieval Lander, que está planillado para despegar de la Tierra en 2026 y llevará el rover Sample Fetch, que será diseñado y construido por la Agencia Espacial Europea. El rover de cinco pies de largo tendrá cuatro ruedas para la velocidad, paneles solares para la energía y un trabajo: recolectar las muestras de Perseverance para enviarlas a la Tierra.

Pero, ¿qué pasa si algo sale mal con este rover?. La NASA explica que Perseverance tiene sus muestras de respaldo. Una vez que los tubos de muestra lleguen al módulo de aterrizaje de recuperación de muestras, ya sea de Perseverance o de Fetch, se empaquetarán en un recipiente de muestra en órbita que tiene, más o menos, el tamaño de una pelota de fútbol. Los tubos de vidrio del segundo grupo, que incluirán rocas del interior y a lo largo del borde del cráter Jezero, serán los primeros en salir de Marte. (Le puede interesar: Diana Trujillo: la colombiana que le narrará al mundo la llegada de la NASA a Marte)

Para entregar las muestras a la Tierra, la Agencia Espacial Europea planea lanzar la misión Earth Return Orbiter en 2031. La NASA y la Agencia Espacial Europea aún no han decidido cómo distribuirán las muestras de Marte entre la comunidad científica.

Datos clave de Perseverance

Lanzamiento: 30 de julio de 2020

Aterrizaje: 18 de febrero de 2021

Lugar de aterrizaje: Cráter Jezero, Marte

Duración de la misión: Al menos un año en Marte (aproximadamente 687 días terrestres)

Fase actual: Crucero (comienza después de que la nave se separa del cohete)

Almacenamiento: El rover puede almacenar más de 30 muestras seleccionadas de roca y “suelo”

Equipo: Pesa una tonelada, está equipado con un brazo robótico de más de dos metros de largo, 19 cámaras y dos micrófonos.

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