Japón revela las primeras imágenes de sus rovers sobre el asteroide Ryugu

Después de largas horas sin conocer su paradero, la Agencia espacial Japonesa (JAXA) hizo públicas las primeras imágenes tomadas por los robots MINERVA-II sobre la superficie del asteroide Ryugu.

Una imagen diseñada por la Agencia Espacial Japonesa (JAXA) para mostrar cómo se verían los rovers Minerva II sobre la superficie del asteroide. JAXA

La misión Hayabusa 2 de la agencia espacial japonesa (JAXA) anunció que los robots saltarines MINERVA-II aterrizaron exitosamente sobre la superficie del asteoride Tyugu, casi un día después de que fueran lanzados desde la nave espacial Hayabusa 2.

El asteoride está a 300 millones de kilómetros de la Tierra.

La misión de los pequeños rovers será tomar muestras del cuerpo espaciales, para luego regresarlas a la sonda, la cual volverá a la Tierra a finales de 2019. Debido a que los asteroides como Ryugu son restos de las rocas más grandes que se acumularon en los planetas en el sistema solar primitivo, el estudio de los asteroides puede conducir a la comprensión de la historia de la Tierra.

"Si encontramos que el agua y los compuestos orgánicos son similares a los de la Tierra, será una evidencia de que las rocas espaciales como Ryugu son la forma en que todos comenzamos", dijo Elizabeth Tasker, investigadora en JAXA. "Hayabusa 2 espera traer de vuelta una parte de nuestra historia cuando regrese con muestras de Ryugu", añadió.

Un aterrizaje como ningún otro

Para lograr el aterrizaje, la nave espacial Hayabusa 2 se acercó a tan sólo 55 metros de la superficie del asteroide, hasta el punto de que la sombra de la nave proyectada por el Sol a su espalda fue captada por sus cámaras de a bordo. A esa distancia soltó a los pequeños robots, de poco más de un kilogramo cada uno.  

“Los dos vehículos  exploradores están en buenas condiciones, y están trasmitiendo imágenes y datos hacia la Tierra”, confirmó JAXA en su página web. “El análisis que hemos hecho de la información enviada nos permite establecer que al menos uno de los dos vehículos se están moviendo sobre la superficie del asteroide”.

"Aunque estaba decepcionado con la imagen borrosa que llegó por primera vez del rover, fue bueno poder capturar esta toma, ya que se muestra la nave espacial Hayabusa2 (parte superior de la imagen). Además, con la imagen tomada durante el salto en la superficie del asteroide, pude confirmar la efectividad del mecanismo de movimiento que elegimos en el pequeño cuerpo celeste", dijo Tetsuo Yoshimitsu, el repsonsable de la misión.

Ambos rovers están cubiertos de paneles solares para alimentar sus instrumentos científicos y los mecanismos que le permiten saltar. Cada uno está equipado con dos tipos de cámara –a color– y un termómetro.

Con este logro, Japón se consolida como una potencia espacial, pues es la primera vez en la historia que un país logra poner un vehículo explorador sobre la superficie de un asteroride. En 2014, la Agencia Espacial Europea (ESA) al robot Philae en la superficie del cometa 67P desde la nave Rosetta. Sin embargo, tras varios rebotes, el robot fue a parar al lado oscuro del asteroide, en donde se descargó por falta de energía solar para moverse.

Según explicó el equipo, el reto de aterrizar sobre este tipo de cuerpo celeste era la débil gravedad del mismo. 

“La gravedad en la superficie de Ryugu es muy débil, por lo que un rover propulsado por ruedas normales o rastreadores flotaría hacia arriba tan pronto como comenzara a moverse”, escribieron para explicar la curiosa forma de tambores saltarines de los robots.

"Por lo tanto, este mecanismo de salto fue adoptado para moverse a través de la superficie de cuerpos celestes tan pequeños. Se espera que el rover permanezca en el aire hasta 15 minutos después de un solo salto antes del aterrizaje, y que avance hasta 15 m horizontalmente", añadieron.

Ambos vehículos, de siete centímetros de alto y 18 centímetros de ancho, son sucesores del explorador móvil MINERVA, que se instaló con la primera misión de Hayabusa al asteroide Itokawa.

 

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