“Los rayos son fundamentales para la protección humana de la peligrosa radiación ultravioleta”

El profesor e ingeniero electricista, Horacio Torres Sánchez, desmitifica algunas creencias sobre uno de los fenómenos más rimbombantes e importantes de la naturaleza.

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Con la intensificación de las lluvias y de la actividad de los rayos en los meses de septiembre, octubre y noviembre, aumentan el número de víctimas, engrosando la alta tasa de mortalidad por rayos para toda Colombia (2 por millón de habitantes por año) en comparación con otras partes del mundo. En diálogo con El Espectador, Horacio Torres Sánchez, investigador de la Universidad Nacional que ha dedicado más de tres décadas al estudio del rayo resuelve algunos de los interrogantes que se presentan frente a este fenómeno geofísico y la relación orgánica que tiene con la humanidad. 
 
¿El fenómeno geofísico del rayo es igual en Suramérica que en Europa?
 
Aunque aparentemente el relámpago que se ve y el trueno que se oye son similares en estas dos regiones del globo terráqueo, los parámetros del rayo en la región tropical como Colombia, hipotéticamente difieren a los parámetros del rayo en regiones templadas como Europa. Esta argumentación está basada en el conocimiento científico y tecnológico que actualmente se tiene del fenómeno. 
 
Denos un ejemplo…
 
Podemos hablar de los parámetros del rayo medidos en Suiza por el investigador Berger entre la década de 1950 y 1970, que han servido como base para el desarrollo de las grandes investigaciones de rayos en el mundo y en normalización internacional, que hoy son cuestionados con rigurosidad por mediciones directas de parámetros del rayo en la misma zona templada donde fueron medidos hace más de 50 años y por mediciones en zona tropical. 
 
¿Cuál es lugar de mayor actividad de rayos en el mundo?
 
La más reciente publicación de resultados de medición satelital de la NASA muestra, por ejemplo, que el sitio de mayor actividad de rayos del mundo estaría ubicado en la zona política del Catatumbo colombo venezolano, en el lago de Maracaibo y en las 10 poblaciones de mayor actividad de rayos en la zona de Suramérica, ubicadas en Colombia.
 
¿Cuál es la función del rayo en la naturaleza? ¿Para qué existen?
 
El fenómeno del rayo hace parte del proceso del ciclo del agua en la naturaleza que se presenta a partir de la evaporación de mares, ríos, lagos, etc. El vapor asciende hacia las capas altas de la atmósfera, donde se condensa y forma las nubes. En ese proceso se presentan colisiones o choques entre partículas cargadas eléctricamente que forman concentraciones de cargas eléctricamente negativas y positivas que dan inicio al fenómeno del rayo. Adicionalmente, el rayo hace parte del ciclo del nitrógeno, sobre el cual se basa el suministro de este elemento a los seres vivos. 
 
Explíquenos un poco más esta relación entre el nitrógeno y el rayo…
 
El nitrógeno se encuentra formando parte de la atmósfera en un 78% de la misma. Es un elemento bastante inerte, no reacciona fácilmente con otros compuestos, así que antes de ser aprovechado por la mayoría de los seres vivos, debe pasar por un proceso de fijación. Este proceso está definido como su combinación con oxígeno o hidrógeno y es llevado a cabo por la oxidación que se produce por la acción de los rayos, que forma óxidos de nitrógeno a partir del nitrógeno atmosférico.
 
¿Podemos resguardarnos de los rayos si nos encontramos en una zona rural a cielo abierto?
 
Es importante resaltar que el riesgo de ser alcanzado por un rayo es mayor entre las personas que trabajan, juegan, caminan o permanecen al aire libre durante una tormenta eléctrica. Con el ánimo de mitigar las probabilidades de riesgo por impactos de rayo, se han hecho libros sobre el tema para que se tengan las suficientes recomendaciones.
 
¿Cuáles son las zonas y los meses en el país en que la actividad de los rayos es más intensa?
 
En el caso colombiano, en la zona central (Antioquia, Cundinamarca, Boyacá, Santander, Caldas, Quindío, Risaralda, Valle y los Llanos) la actividad de rayos es más intensa durante los meses de abril, mayo, octubre y noviembre. En la zona caribe colombiana durante los meses de julio-octubre y en la zona sur (Amazonas, Cauca, Putumayo) durante los meses de diciembre y enero. En las tres zonas descritas generalmente se presenta la actividad de rayos entre las dos y las seis de la tarde y en algunas zonas especiales como el Magdalena Medio y la Sierra Nevada, en horas de la noche y la madrugada. 
 

¿Cómo auxiliar a una persona que fue impactada por un rayo?
 
Darle los primeros auxilios a una persona impactada por rayo es fundamentales para salvarle la vida. Las personas impactadas por un rayo no mantienen la descarga eléctrica, como en el caso de personas electrocutadas por corriente alterna, por eso se les puede asistir sin riesgo. Si la persona lesionada fue impactada por un rayo y tiene quemaduras en su cuerpo, se deben aplicar los primeros auxilios para quemaduras. Si la persona no respira o el corazón le ha dejado de latir, una persona adiestrada debe suministrarle Reanimación Cardio Pulmonar (RCP). Es fundamental activar el Sistema de Emergencias Médicas (SEM) y solicitar a una persona que busque ayuda, llamando una ambulancia a través de la línea de emergencias de su localidad. Por ejemplo, para el caso de Bogotá, Colombia, es el número telefónico 123. Usted, permanezca atendiendo la víctima.
 
¿Se pueden usar los rayos en beneficio del bienestar de la humanidad?
 
La humanidad siempre se ha beneficiado del rayo. Si bien es un fenómeno natural que puede generar temor, los rayos, cuando fijan el nitrógeno al impactar en el suelo, son un verdadero banquete para las plantas, que se refleja rápidamente en un vigor y crecimiento extraordinarios. La alta energía que desprenden los rayos provoca que el nitrógeno se separe y se una al oxígeno, lo que forma nitratos, arrastrados en las gotas de lluvia y asimilados rápidamente por las raíces.
 
¿Qué otros beneficios obtiene la humanidad de los rayos?
 
Los rayos son fundamentales para la protección humana de la peligrosa radiación ultravioleta al producir ozono en las capas superiores de la atmósfera y, adicionalmente, hay aplicaciones que se la ha dado a la alta energía de los rayos.
 
Hablemos de otro tema clave, ¿se puede prevenir la caída de los rayos?
 
Con base en el conocimiento adquirido por el Programa de Investigación sobre Adquisición y Análisis de Señales  (Paas) de la Universidad Nacional de Colombia sobre el fenómeno del rayo y con trabajos de pregrado, maestría, doctorado y proyectos de investigación se sentaron las bases científicas y tecnológicas para predecir el impacto de un rayo en una zona determinada con varios minutos de antelación, con lo cual se desarrollo una innovación tecnológica (PreThor) para predicción de rayos con mas de 90% de precisión. Varias aplicaciones en áreas de producción petrolera, campos deportivos, en energía electrica se han desarrollado con base en esta innovación tecnológica colombiana. También se puede ver en el centro interactivo Maloka en Bogotá.
 
¿Qué tan avanzada esta la ciencia en el país y en el mundo, para el estudio de los rayos?
 
Aunque las sociedades a través de los tiempos han interpretado y han buscado el conocimiento del fenómeno del rayo, aun es necesario seguir investigando sus secretos para protección de la humanidad y sus bienes y para buscar aplicaciones tecnológicas que pueden aparecer más adelante. Colombia, a partir de la curiosidad por el fenómeno del rayo ha logrado en más de 30 años de rigurosa investigación   científica y tecnológica continuada ubicarse dentro de la comunidad académica internacional que estudia el fenómeno con aportes fundamentales al conocimiento del rayo. Las actuales generaciones que estudian el fenómeno en Colombia y sus pares internacionales tienen un gran reto para seguir encontrando los secretos del maravilloso fenómeno del rayo, pues el actual conocimiento científico y tecnológico no es una verdad absoluta sino una certeza temporal que tenemos del fenómeno.
 
¿Qué tanto afectan los rayos la cotidianidad de los seres vivos?
 
Debido a que nuestra sociedad es cada día más dependiente de los equipos de cómputo, de las redes de energía eléctrica, de las redes de información y, en general, de los equipos eléctricos y electrónicos, el diseño y la protección de estos contra las perturbaciones electromagnéticas producidas por la actividad de rayos es de vital importancia. Recientemente, el 17 de agosto de 2016, el país experimentó un corte de energía eléctrica debido a impactos de rayo en la línea de transmisión de energía de Guavio que, según Codensa, alrededor de 700.000 usuarios se quedaron sin el servicio de energía electrica. De acuerdo con los registros de la red colombiana de rayos LINET, durante la tormenta se presentaron 66 rayos cercanos a la línea de transmisión de energía eléctrica, uno de ellos con una corriente pico de 87 kA (magnitud tres veces mayor al promedio medido en latitudes norte como Estados Unidos o en Europa), detectado a las 9:18 de la noche del 17 de agosto. 
 
Uno de los casos más recordados, es la muerte de algunos miembros de la comunidad Wiwa, háblenos del caso…
 
El 6 de octubre de 2014 se presentó la lamentablemente muerte de 11 indígenas y 18 heridos de la comunidad Wiwa en la Sierra Nevada de Santa Marta, Colombia. Hechos que hoy en día con los conocimientos y tecnología que se tiene en Colombia pueden ser predichos, protegidos y prevenidos. 
 
¿Cuánta probabilidad tenemos de sobrevivir al impacto un rayo? 
 
Un rayo puede matar o causar daños al fluir corriente eléctrica por el cuerpo humano. Sin embargo, los flameos externos entre la cabeza y los pies, que se producen alrededor del cuerpo pueden causar más daños como quemaduras que muerte. Estadísticamente, las quemaduras internas son raras en accidentes por rayos. De acuerdo con investigaciones internacionales, rara vez se ha encontrado mioglobina en la orina de las personas que han sufrido impactos por rayo, mientras que paros respiratorios y cardiacos, espasmos vasculares, daños neurológicos e inestabilidad son las principales consecuencias de las lesiones por rayos. Con los primeros auxilios se puede salvar la vida de una persona impactada por rayo. 
 
¿Cuál es la tasa de mortalidad en el país y en el mundo por esta causa?
 
La alta tasa de mortalidad por rayos para toda Colombia que es de dos por   cada millón de habitantes por año, mientras que en los Estados Unidos es de 0,9 por millón por año y, en general, en los países europeos están del orden de 0,2 muertes por millón de habitantes por año. Lamentablemente, la gran mayoría de las noticias coyunturales sobre accidentes por rayos son tema de un par de días y luego desparecen cuando termina la temporada de tormentas, pero el riesgo sigue latente y se repite cuando aparece la siguiente temporada de tormentas.
 
 
 
* El libro 'El rayo en el trópico. Certezas temporales de investigación sobre el fenómeno del rayo' es la publicación más reciente del autor.