NASA encuentra moléculas en Marte que podrían indicar que hubo vida en el pasado

Curiosity, el robot explorador enviado a Marte, encontró en la superficie del planeta rojo muestras de materia orgánica que data de hace 3.000 millones de años y muestras de metano.

Autorretrato del vehículo explorador de Marte Curiosity de la NASA. Muestra al vehículo en el lugar desde el cual se inclinó para perforar un objetivo rocoso llamado "Buckskin" en el bajo Mount Sharp.NASA / JPL-Caltech / MSSS

El robot explorador Curiosity encontró nueva evidencia preservada en las rocas de Marte, que sugiere que el planeta vecino alojó vida, a la vez que recolectó evidencia que se relaciona con la actual búsqueda de vida en el Planeta Rojo.

La Nasa advierte que si bien lo que encontró el Curiosity no es evidencia de la presencia de vida como tal, estos hallazgos son un buen signo para futuras misiones que exploren tanto la superficie como el interior de Marte.

Lo que encontró el robot explorador fueron moléculas orgánicas “resistentes” en rocas sedimentarias que según los cálculos de la agencia especial, datan de hace 3.000 millones de año, así como variaciones estacionales en los niveles de metano en la atmósfera.

"Con estos nuevos hallazgos, Marte nos dice que mantengamos el curso y sigamos buscando pruebas de vida", dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misión Científica en la sede de la NASA, en Washington. "Confío en que nuestras misiones actuales y planeadas desbloquearán descubrimientos aún más impresionantes en el planeta rojo".

"Curiosity no ha determinado la fuente de las moléculas orgánicas", dijo Jen Eigenbrode del Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt, Maryland, y uno de los científicos a cargo de la misión. "Bien sea que hayamos colectado un registro de vida antigua, o que haya sido alimento para la vida o que pruebe la ausencia de vida, la materia orgánica en los materiales marcianos contiene pistas químicas sobre las condiciones y los procesos planetarios".

Aunque la superficie de Marte es inhóspita hoy en día, hay pruebas claras de que, en el pasado remoto, el clima marciano permitió que el agua líquida, un ingrediente esencial para la vida tal como la conocemos, se agrupó en la superficie. Según la NASA, los datos de Curiosity revelan que hace miles de millones de años, un lago de agua dentro de Gale Crater contenía todos los ingredientes necesarios para la vida, incluidos los componentes químicos y las fuentes de energía.

Un segundo hallazgo, descrito por los científicos en la más reciente edición de la revista Science, tiene que ver con el descubrimiento de variaciones estacionales de metano en la atmósfera marciana en los tres años marcianos en que el Curiosity ha enviado a la NASA (el equivalente a seis años terrestres).

La química del agua podría haber generado el metano, pero los científicos no descartan la posibilidad de que tenga orígenes biológicos. Anteriormente se había detectado metano en la atmósfera de Marte en columnas grandes e impredecibles. Este nuevo resultado muestra que los bajos niveles de metano dentro del Cráter Gale, que es uno de los puntos de exploración del Curiosity, alcanzan su punto máximo en los cálidos meses de verano y disminuyen en el invierno cada año.

"Esta es la primera vez que nos acercamos a el ciclo del metano en Marte”, dijo Chris Webster del Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA en Pasadena, California, autor principal del segundo documento. "Todo esto es posible gracias a la longevidad de Curiosity. La larga duración nos ha permitido ver los patrones en esta 'respiración' estacional del planeta".

Para identificar material orgánico en el suelo marciano, Curiosity perforó rocas sedimentarias conocidas como mudstones en cuatro áreas del cráter Gale. Esta piedra de barro se formó gradualmente hace miles de millones de años a partir de los sedimentos acumulados en un antiguo lago. Las muestras de roca fueron analizadas por el Curiosity’s Sample Analysis at Mars (Analizador de Muestras-SAM), que utiliza un horno para calentar las muestras a 500 grados Celsius) para liberar moléculas orgánicas de la roca en polvo.

Algunas de las moléculas identificadas incluyen tiofenos, benceno, tolueno y pequeñas cadenas de carbono, como propano o buteno.

Encontrar metano en la atmósfera y carbono antiguo preservado en la superficie les da a los científicos la confianza de que el rover Mars 2020 de la NASA y el rover ExoMars de la ESA (Agencia Espacial Europea), dos misiones próximas a lanzarse, encontrarán aún más compuestos orgánicos, tanto en la superficie como en el subsuelo superficial.

Estos resultados también informan las decisiones de los científicos mientras trabajan para encontrar respuestas a preguntas sobre la posibilidad de vida en Marte.

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