Skylight: el proyecto de NASA para estudiar los secretos de las cuevas de la Luna

La agencia espacial seleccionó a un equipo de la Universidad de Caregie Mellon (EE.UU.) para desarrollar robots con ruedas que examinen estas cavidades que, hasta el momento, no han podido ser exploradas.

Ilustración del posible robot que podría explorar las cuevas de Marte.Carnegie Mellon University

Las superficies de los cuerpos con una atmósfera débil o ausente, como la Luna y Marte, están constantemente expuestas a los rayos cósmicos de alta energía, peligrosa para el ser humano a largo plazo. Una de las opciones propuestas para protegerse es el uso de cuevas. Se sabe que existen cavidades subsuperficiales naturales tanto en la Luna como en Marte, pero hasta ahora no se han estudiado detenidamente. (Lea Descubren dos planetas similares a la Tierra que podrían contener agua)

Todas las misiones de descenso interplanetarias pasadas utilizaban sondas estacionarias o ruedas de desplazamiento. Pero hoy hay varios proyectos en desarrollo, incluyendo el famoso helicóptero marciano y la aeronave Venus. Sin embargo, para el estudio de las cuevas extraterrestres se necesita un dispositivo de otro tipo, que pueda descender a los agujeros, evaluando de forma independiente la situación a su alrededor. (Lea Este sábado despegará la misión que abrirá una nueva era de observaciones del universo)

Para desarrollar un dispositivo de este tipo, la NASA eligió un equipo de la Universidad Carnegie Mellon, que tradicionalmente es fuerte en el campo de la tecnología de la información y la ingeniería. El proyecto será dirigido por el profesor Red Whittaker, quien propone crear uno o más rovers de ruedas rápidos, que examinen a detalle las entradas a estas cavidades.

El proyecto, llamado Skylight, implica el aterrizaje de robots semiautónomos que puedan evaluar la situación de forma independiente y seleccionar automáticamente los objetivos para una investigación detallada. Según el borrador, funcionarán solo con luz solar, por lo que se apagarán cuando llegue la noche. De esta forma, la misión solo tendrá aproximadamente una semana para realizar trabajo activo.

Los robots tomarán muchas fotos que le permitirán restaurar la estructura tridimensional de los embudos en alta resolución utilizando métodos de fotogrametría. Sin embargo, sus capacidades limitadas requerirán una conexión permanente con la base, donde un poderoso transmisor estacionario enviará los datos recopilados a la Tierra.

La financiación para el proyecto se asignó a través del programa NIAC (NASA Innovative Advanced Concepts), que se creó para apoyar iniciativas con un alto riesgo de implementación, pero con resultados potencialmente valiosos. El grupo recibirá una subvención de US $ 2 millones por dos años. Si tienen éxito, por fin podemos estudiar esa misteriosa cueva de 50 kilómetros que fue descubierta hace 2 años.

*Este artículo fue publicado originalmente en  N+1, ciencia que suma.

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Víctor Roman - Agencia N+1

Ciencia

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