El millonario que está comprando la calle principal de Gran Bretaña

Es Christo Wiese, un sudafricano de 73 años que tiene enfocadas sus inversiones en Londres y por 780 millones de libras se acaba de hacer a New Look.

“Sigo disfrutando de lo que hago, que es construir empresas”, dice el magnate sudafricano que compró hace poco la cadena de ropa para mujer New Look, en Londres. / Bloomberg
Si el lector gasta un poco de dinero en una calle principal de Gran Bretaña en los próximos meses, es muy probable que le esté dando parte de su efectivo a un multimillonario del que nunca oyó hablar.
 
Christo Wiese, un sudafricano de 73 años, amplió su imperio el viernes con un acuerdo para comprar New Look, minorista de ropa femenina económica, por 780 millones de libras (US$1.200 millones). Brait SE, su firma de inversión, ya posee una participación en una cadena islandesa de tiendas de alimentos congelados y el mes pasado firmó un compromiso para adquirir al operador de gimnasios del Reino Unido Virgin Active por US$1.000 millones.
 
Para Wiese, nacido en la árida provincia sudafricana de Cabo Norte, la llegada al Reino Unido es el último paso de una carrera minorista de varias décadas. Empezó trabajando en las tiendas de descuento Pep Stores y, tras un paréntesis en la minería de los diamantes, regresó como presidente en 1980. El año pasado acordó vender la empresa por US$5.700 millones —cosa que festejó con un asado— y ahora está comprando minoristas en ciudades y pueblos británicos.
 
“Sigo disfrutando de lo que hago, que es construir empresas”, declaró en una entrevista que dio el mes pasado. “No juego al golf. No tengo ninguna pasión en especial fuera del negocio y mi familia, y eso me da todo el placer que quiero”.
 
Brait es una firma de inversión que cotiza en bolsa y de la que Wiese es el mayor accionista, con 35% de las acciones y un lugar en el directorio. Es el cuarto hombre más rico de Sudáfrica, con una fortuna de alrededor de US$7.100 millones, de acuerdo con el índice de multimillonarios de Bloomberg.
 
Caída de la moneda
 
Brait se está diversificando fuera de Sudáfrica en momentos en que los minoristas enfrentan dificultades por un desempleo del 24%, prolongadas disputas laborales y altos niveles de deuda personal que reducen los ingresos de los hogares. El rand también perdió 22% frente al dólar en los últimos dos años.
 
“Toda compañía sudafricana importante va a tener que diversificarse fuera de Sudáfrica porque las perspectivas del rand son débiles y las perspectivas económicas de largo plazo inciden en eso”, señaló Wayne McCurrie, gerente de cartera de Momentum Wealth. “Comprar New Look le da a Brait más exposición a una moneda estable y le permite sacar partido de la oferta de valor que crece en el Reino Unido”.
 
Brait busca empresas con posicionamiento de mercado, marcas y equipos de conducción sólidos y potencial de crecimiento de las ganancias de dos dígitos, dijo su máximo responsable ejecutivo en Sudáfrica, John Gnodde. La compañía aún tiene unos US$800 millones para invertir en adquisiciones.
 
“Nos dedicamos al negocio de encontrar buenas compañías para invertir, compañías que tengan una base fuerte, una buena plataforma, que cumplan con todos nuestros requisitos”, declaró telefónicamente. “Y, como punto importante, una empresa a la que podamos asociarnos a largo plazo”.
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