Uber habría perdido al menos US$1.270 millones en primer semestre

Los subsidios a los conductores de Uber son responsables de la mayor parte de las pérdidas globales de la compañía.

Las pérdidas y los ingresos de Uber por lo general han crecido al unísono.Bloomberg News

La gigante del transporte urbano Uber Technologies Inc. no cotiza en bolsa, pero cada tres meses decenas de accionistas participan en una conferencia telefónica para escuchar al director de finanzas, Gautam Gupta, dar los últimos detalles de su desempeño.

Gupta dijo el viernes a inversionistas que las pérdidas de Uber habían crecido en el segundo trimestre. Incluso en Estados Unidos, donde la empresa había registrado ganancias en el primer trimestre, perdía dinero una vez más.

En el primer trimestre de este año, Uber perdió unos US$520 millones antes de intereses, impuestos, depreciación y amortización, según personas familiarizadas con el tema. En el segundo trimestre, las pérdidas superaron los US$750 millones, incluyendo un déficit de alrededor de US$100 millones en Estados Unidos, dijeron las personas. Eso significa que las pérdidas de Uber en el primer semestre de 2016 sumaron al menos US$1.270 millones.

Los subsidios a los conductores de Uber son responsables de la mayor parte de las pérdidas globales de la compañía, dijo Gupta a los inversores, según personas familiarizadas con el tema. Un vocero de Uber se negó a hacer declaraciones.

No hay muchas empresas de tecnología que pierdan tanto dinero con tal rapidez”, dijo Aswath Damodaran, un profesor de administración de la Universidad de Nueva York que ha escrito de forma escéptica en su blog sobre la valuación astronómica de Uber. “Que una empresa que no cotiza en bolsa obtenga tanto capital como ha conseguido Uber es algo sin precedentes”.

Las reservas de viajes tuvieron un gran crecimiento del primer trimestre de este año al segundo, de más de US$3.800 millones a más de US$5.000 millones. El ingreso neto, según principios contables aceptados, creció alrededor de 18 por ciento, de unos US$960 millones en el primer trimestre a aproximadamente US$1.100 millones en el segundo.

Uber también dijo a los inversores que cambió la forma en que calcula el aporte de UberPool a los ingresos en el segundo trimestre, lo cual incrementó los ingresos.

Las pérdidas y los ingresos de Uber por lo general han crecido al unísono en tanto se expandían las ambiciones globales de la compañía. Uber ha perdido dinero un trimestre tras otro. En 2015 perdió por lo menos US$2.000 millones antes de intereses, impuestos, depreciación y amortización. La compañía, que tiene siete años de antigüedad, ha perdido al menos US$4.000 millones desde su creación.

Cuesta encontrar un precedente de las pérdidas de Uber. Webvan y Kozmo.com –dos firmas ya desaparecidas del auge original de las puntocom- perdieron algo más de US$1.000 millones entre ambas durante su efímera vida. Amazon.com Inc. es famosa por perder dinero al tiempo que aumenta su valor de mercado, pero su mayor pérdida ascendió a US$1.400 millones en 2000. Uber superó esa suma en 2015 y se encamina a hacerlo otra vez este año.

"Es común que las empresas pierdan grandes cantidades de dinero en su intento por construir mercados importantes y pelear por cuota de mercado", dijo Joe Grundfest, profesor de derecho y negocios en Stanford. "El reto interesante es que lleguen a ser rentables y a tener un flujo de caja positivo”.

El segundo trimestre de 2016, que terminó en junio, podría representar un nadir de Uber. Las pérdidas de la compañía podrían bajar. En julio llegó a un acuerdo con su mayor competidor global, el gigante chino Didi ChuXing, con lo que se deshizo de enormes pérdidas en ese país. Didi dio a Uber una participación del 17,5 por ciento en su negocio y una inversión de US$1.000 millones a cambio de la retirada de Uber. Uber perdió al menos US$2.000 millones en dos años en China, dijeron personas familiarizadas con el asunto a Bloomberg en julio. Uber no verá reflejadas pérdidas en China en su balance general después de agosto, dijo el viernes la compañía en una conferencia telefónica con inversionistas.

Los partidarios de Uber van desde empresas de capital riesgo como Benchmark Capital al banco de inversión Goldman Sachs.

En total, Uber ha recaudado más de US$16.000 millones en efectivo y deuda. Su última valoración fue de US$69.000 millones. La compañía ha redistribuido al menos US$1.000 millones entre la clase obrera china en forma de fuertes subsidios a los conductores locales. "Uber y Didi ChuXing están invirtiendo miles de millones de dólares en China y ambas compañías aún no han obtenido ganancias”, escribió el máximo responsable de Uber, Travis Kalanick, en una carta anunciando la salida de la empresa de China.

Uber ha participado en una feroz guerra de precios con Lyft Inc. este año, y eso también ha contribuido a las enormes pérdidas. Uber dijo a los inversionistas en la conferencia del viernes que está dispuesta a gastar para mantener su cuota de mercado en Estados Unidos. La compañía dijo a los inversionistas que cree que Uber tiene entre el 84 y el 87 por ciento por ciento del mercado estadounidense, de acuerdo con una persona familiarizada con el asunto.

Lyft dijo que su cuota de mercado en las principales ciudades de Estados Unidos es de más del 20 por ciento y que ha crecido sustancialmente desde el año pasado. "La supuesta cuota de mercado de Uber es una estadística engañosa y sesgada dado que ofrecen servicio en más mercados que Lyft", dijo una portavoz de Lyft en un correo electrónico.

Un inversionista de Uber dijo que esperaba que la compañía siguiera perdiendo dinero en Estados Unidos el próximo trimestre o dos. Pero Lyft, una empresa mucho más pequeña por volumen de viajes, parece estar perdiendo más dinero que Uber en Estados Unidos. Lyft ha dicho a los inversionistas que limitará sus pérdidas a US$50 millones al mes, reportó Bloomberg en abril. Esto equivaldría a US$ 150 millones por trimestre. Las pérdidas de Uber en Estados Unidos totalizaron cerca de US$ 100 millones en el segundo trimestre de este año. En julio, Uber realizó 62 millones de viajes en comparación con los 13,9 millones de Lyft. Los subsidios de Uber se dividieron en más viajes.

Uber tiene alrededor de US$8 millones en el banco y pronto recibirá US$1.000 millones en efectivo de Didi, según una persona familiarizada con el asunto. Uber también tiene acceso a una línea de crédito de US$2.000 millones y un préstamo de US$1.200 millones.

"Creo que lo Uber está tratando de hacer es: ’Mira, vamos a asumir pérdidas al principio con el fin de conseguir una escala desproporcionada’", dijo Robert Siegel, profesor de administración de la escuela de negocios de Stanford. "La pregunta es cuándo podrán ser rentables”.

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