El Espectador le explica: ¿Fue el nitrato de amonio la causa de la explosión en Beirut?

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Aunque todavía es materia de investigación, autoridades del Líbano están privilegiando la teoría de que fue el nitrito de amonio el causante de las violentas explosiones ocurridas en el puerto de Beirut. Este insumo ya ha causado otros desastres en el mundo.

El gobierno de Líbano declaró día de luto nacional. La tragedia que sacude la capital deja casi un centenar de muertos y miles de heridos; este martes dos violentas explosiones producidas en el puerto de Beirut, capital libanesa, arrasaron con todo varias cuadras a la redonda.

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De acuerdo con el director general de la Seguridad General, Abas, Ibrahim, las explosiones podrían haber sido causadas por “materiales altamente explosivos confiscados desde hace años”, pero agregó que una investigación determinará la “naturaleza exacta del incidente”. El ministro del Interior libanés, Mohamed Fehmi, fue más específico y le confirmó al canal MTV Lebanon que la explosión parece haber sido causada por “grandes cantidades de nitrato de amonio” almacenadas en el puerto cuando iban rumbo a África.

Unas 2.750 toneladas de nitrato de amonio estaban almacenadas en una bodega del puerto de Beirut, afirmó el primer ministro Hasan Diab. “Es inadmisible que un cargamento de nitrato de amonio, estimado en 2.750 toneladas, se halle desde hace seis años en un almacén, sin medidas preventivas”, declaró el primer ministro durante la reunión del Consejo Superior de Defensa.

“Esto es inaceptable y no podemos permanecer en silencio sobre este tema”, añadió. “No tendremos descanso hasta que encontremos a la persona responsable de lo sucedido para que rinda cuentas”, prometió el primer ministro.

¿Qué es el nitrato de amonio?

Es un compuesto químico que se puede descomponer de manera explosiva pero bajo ciertas circunstancias, como el calor, un golpe o una explosión o incendio previo. Explican los químicos en la prensa europea, tras la tragedia en Beirut que, “si se habla del nitrato amónico, su descomposición en dos moléculas es muy explosiva y desprende mucho calor, genera una reacción exogérmina y produce explosiones, pero aclaran, que para eso es necesario que haya una fuente de ignición cercana como un fuego. Este compuesto se usa mucho en la fabricación de fertilizantes.

¿Había nitrato en el puerto de Beirut?

Sí, está confirmado que en el puerto de la capital libanesa había grandes cantidades de nitrato de amonio, según dijeron las autoridades. El Director General de la Aduana dijo a otro canal de noticias libanés, Al Mayadeen, en el que afirmó que el accidente estaba relacionado con depósitos de materiales altamente inflamables.

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Según imágenes difundidas por medios de comunicación libaneses, la segunda detonación, la más violenta, se produjo en el interior de un almacén de material explosivo, después de un incendio en los silos de trigo ubicados en estas instalaciones, de acuerdo con datos proporcionados con la Agencia Nacional de Noticias libanesa (ANN).

El analista del periódico The Guardian, Peter Beaumont, señala que “uno de los nitratos más comunes en el uso industrial es el nitrato de amonio, utilizado en fertilizantes. Por lo general, no es tan explosivo por derecho propio”.

El nitrito de amonio y sus efectos

“Cuando el nitrato de amonio ha sido utilizado en explosivos caseros, por el IRA y el terrorista noruego de extrema derecha Anders Breivik, entre otros, fue mezclado con otros materiales y se detonó con una pequeña cantidad de un explosivo más convencional”, agregó en The Guardian, Beaumont.

“Y ralentizado cuadro por cuadro, el video en las redes sociales muestra una segunda explosión muy simétrica que tiene lugar a nivel del suelo al mismo tiempo, arrojando una pared de polvo y luego una nube en el aire a una velocidad tremenda. Sugiere la liberación de una gran cantidad de energía que a su vez crea una ola de presión devastadora que transporta escombros durante al menos un kilómetro”.

Otras tragedias con nitrito de amonio

Uno de los primeros desastres que se recuerda con nitrito de amonio se produjo el 2 de abril de 1916, en una fábrica en Faversham, Reino Unido. El lugar explotó después de que un incendio se extendió a una tienda de 25 toneladas de TNT y 700 toneladas de nitrato de amonio. 115 personas murieron y los daños llegaron otro lado del estuario del Támesis.

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Lo ocurrido en Líbano, les recuerda a muchos el gran desastre de Texas, EE. UU. El 16 de abril de 1947, trabajadores del buque francés Grandcamp estaban terminando de cargar un lote de nitrato de amonio, producto que había sido usado por el ejército estadounidense como explosivo durante la II Guerra Mundial; tan pronto terminaron, un trabajador olió humo pero no hubo tiempo para más: segundos después se produjo una terrible explosión que le costó la vida de 581 personas, 3.500 heridos y unas pérdidas por valor de 150 millones de dólares. . Una catástrofe sin comparación en la historia de Estados Unidos que fue descrita en la época como “peor que la devastación producida por la guerra”.

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En 2013, Texas revivió aquella pesadilla; un incendio en una planta de fertilizantes en West, Waco, dejó 15 muertos y 200 heridos. La explosión ocurrió en la Fertilizadora West, ubicada en una zona residencial de West. El alcalde de West, Tommy Muska, lo comparó con una explosión nuclear que lanzó una enorme nube con forma hongo. Un edificio de 50 apartamentos quedó destruido y hasta 75 casas cercanas a la planta resultaron dañadas. Investigadores dijeron que 20 toneladas de nitrato de amonio explotaron causando la tragedia.

La más reciente que se tenía registrada ocurrió en 2015 en China, en la ciudad de Tianjin. Un almacén de mercancías peligrosas se quemó espontáneamente después de calentarse demasiado y provocó un incendio que 40 minutos más tarde provocó la detonación de aproximadamente 800 toneladas de nitrato de amonio almacenado en las cercanías. El balance 110 trabajadores y 55 residentes cercanos murieron por la explosión: 798 personas resultaron heridas.

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