Científicos utilizan la edición de genes para impedir contagio de fuegos en los labios

Durante décadas los científicos han buscado una solución que calme el virus del herpes labial –que produce los conocidos fuegos- para siempre. Ahora, investigadores de la Universidad de Harvard lograron interrumpir la replicación activa del virus por medio de la edición de genes. Los avances podrían lograr el control viral permanente.

Foto de referencia.Getty Images

Investigadores de la Escuela Médica de Harvard (EEUU) han utilizado la técnica de la edición de genes en el gen CRISPR-Cas9 para impedir la replicación activa del virus del herpes latente y han identificado una forma de evitar nuevas infecciones en las células humanas.

Tal y como han explicado los investigadores, el virus del herpes simple, comúnmente conocido como el virus del herpes labial, entra en el cuerpo a través de regiones cubiertas de membranas mucosas (como la boca, la nariz o los genitales), pero rápidamente establece escondites virales de por vida dentro de las células nerviosas. Después de la infección viral, el virus permanece latente solo para volver a despertarse periódicamente para causar brotes marcados por la erupción de herpes labial o ampollas. En un puñado de personas, las consecuencias del despertar viral pueden ser devastadoras, incluida la ceguera y la inflamación cerebral.

Los medicamentos antivirales pueden prevenir brotes recurrentes, pero no siempre son efectivos, por lo que durante décadas los investigadores han buscado una solución que calme el virus para siempre. Ahora, utilizando células de fibroblastos humanos infectados con el virus del herpes simple (VHS), los investigadores han utilizado con éxito la edición del gen CRISPR-Cas9 para interrumpir, no solo la replicación activa del virus, sino también de alcanzar grupos inactivos del virus, lo que presenta una posible estrategia para lograr el control viral permanente. Los hallazgos se han publicado en 'eLife'.

"Es un primer paso emocionante, uno que sugiere que es posible silenciar permanentemente las infecciones de por vida, pero queda mucho por hacer", ha reconocido el investigador principal del estudio y profesor de Microbiología y Genética Molecular en el Instituto de la Facultad de Medicina de Harvard, David Knipe.

En particular, la investigación representa la primera instancia exitosa de alterar los reservorios virales latentes a través de la edición de genes. Los depósitos latentes son notoriamente impermeables a los medicamentos antivirales y también han resultado difíciles de editar genéticamente, ha explicado.

Asimismo, ha indicado, los experimentos también identifican los mecanismos por los cuales la replicación activa del virus se vuelve especialmente vulnerable a la edición de genes, lo que puede explicar por qué las formas latentes del virus son menos susceptibles a esta técnica. Específicamente, los experimentos han revelado que el ADN de un virus que se replica activamente está más expuesto a la enzima 'Cas9', unas tijeras moleculares en el sistema de edición de genes CRISPR-Cas9.

Una herramienta para evitar brotes

Esto se debe a que los virus que se replican activamente tienen menos histonas (proteínas) protectoras que se envuelven que se envuelven alrededor de su ADN para protegerlo. "La ausencia de histonas protectoras hace que el ADN sea más accesible y fácil de cortar, por lo que esencialmente se identifica como el talón de Aquiles del VHS", ha comentado Knipe.

Los nuevos hallazgos ofrecen un sistema modelo para usar la edición de genes de forma localizada para interrumpir la replicación activa en sitios específicos. Sin embargo, ha advertido Knipe, el gran desafío de administrar terapia de edición de genes a las neuronas, donde el virus se esconde y entra en un estado de latencia, aún no se ha resuelto.

Un uso terapéutico temprano de esta técnica podría implicar la edición genética local y limitada de las células epiteliales en "la boca, los ojos o los genitales de personas con infecciones por HSV establecidas como una forma de evitar que el virus cause brotes activos en sitios vulnerables", ha indicado Knipe.

"Si se desea prevenir las infecciones corneales, por ejemplo, se podría usar la edición CRISPR-Cas9 en las células de la córnea para prevenir nuevas infecciones o evitar que el virus reactive o reduzca la reactivación", ha apuntado Knipe, que ha añadido que "las personas que tienen infección recurrente por queratitis herpética de la córnea comienzan a quedar ciegas después de un tiempo debido a la reactivación y la inflamación resultante que causa la opacidad de la córnea".

Sobre la técnica de la edición de genes, el investigador ha reconocido que existe todavía un "largo camino por recorrer" para garantizar la "hiperprecisión" y la seguridad de las nuevas herramientas de edición de genes para que la edición local pueda ofrecer un primer paso más seguro y más limitado.

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-Agencia Europa Press

Salud

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