17 Feb 2018 - 5:25 p. m.

¿Podrán sobrevivir los animales blancos al cambio climático?

Con la desaparición acelerada de la nieve en las regiones más frías del planeta estaba en duda si animales como las liebres blancas sobrevivirían al nuevo habitat. Una reciente investigación dice que sí.

Ciencia Plus - Europa Press

A medida que el invierno se acorta, y que la primavera llega cada vez más pronto alos lugares más fríos de la tierra, los animales que se tornan blancos en invierno corren más riesgo ante los depredadores. Pero podrían evolucionar más rápido de lo que cabría esperar, según un nuevo estudio.

Desde hace varios años, los inviernos llegan cada vez más tarde y la nieve se derrite antes. Esta disminución mundial de la capa de nieve ya puede tener un impacto dramático en los animales que cambian los colores de su abrigo con las estaciones. Por esta razón, un equipo científico internacional dirigido por el profesor L. Scott Mills, de la Universidad de Montana, en Estados Unidos, se ha propuesto descubrir si la evolución adaptativa puede rescatar a estos animales frente a un clima que cambia rápidamente.

Un total de 21 especies de mamíferos y aves confían en la capacidad de cambiar el color del pelaje de marrón en verano a blanco en invierno para evitar encuentros fatales con los depredadores, pero en algunas zonas los individuos renuncian a la muda blanca y permanecen de color café en invierno.

"Las comadrejas en el sur de Estados Unidos y las liebres de montaña en Irlanda, por ejemplo, han evolucionado para permanecer marrones durante todo el año --señala Mills--. Esta es una adaptación genética para retener el camuflaje en áreas donde la nieve es intermitente o escasa".

El equipo de Mills descubrió anteriormente que la liebre de las nieves que se enfrentan a suelos sin nieve tienen tasas de mortalidad más altas que podrían provocar una disminución masiva de la población a medida que la duración de la nieve continúa disminuyendo. Otros científicos han señalado la falta de coincidencia del color del pelaje frente al suelo sin nieve como la causa de la reciente disminución en el rango de liebres, perdiz blanca y otras especies.

En un nuevo artículo publicado en la revista Science, el equipo de Mills identificó áreas que podrían fomentar un "rescate evolutivo" rápido de estas especies particularmente vulnerables al cambio climático. El estudio describe cómo el equipo internacional mapeó "zonas polimórficas" para ocho especies que cambian de color, incluyendo liebres, comadrejas y el zorro ártico. En estas zonas, tanto los individuos marrones como los blancos coexisten en invierno.

"Estas áreas contienen la salsa especial para un rescate evolutivo rápido --dice Mills--. Como contienen individuos de color marrón invernal que se adaptan mejor a inviernos más cortos, estas poblaciones polimórficas están preparadas para promover una rápida evolución hacia el marrón invernal en lugar de blanco a medida que cambia el clima". Los autores enfatizan que estos puntos clave para el rescate evolutivo no son fortalezas mágicas que evitarán los efectos del cambio climático en los animales salvajes.

"En última instancia, el mundo debe reducir las emisiones de dióxido de carbono o los efectos del clima abrumarán la capacidad de adaptación de muchas especies --plantea la coautora Eugenia Bragina--. Pero al mapear estos puntos calientes adaptativos, identificamos lugares donde las personas podrían ayudar a fomentar el rescate evolutivo en el corto plazo trabajando para mantener poblaciones de vida silvestre grandes y conectadas".

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