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16 Jul 2020 - 6:40 p. m.

Capturan las imágenes más cercanas del Sol y esto fue lo que revelaron

La Agencia Espacial Europea publicó las primeras imágenes tomadas por la sonda Solar Orbiter. Ninguna otra nave espacial había podido tomar imágenes de la superficie del Sol desde una distancia tan cercana. Gracias a las fotografías, los investigadores descubrieron nuevos fenómenos en la superficie solar, a los que denominaron “hogueras”.
La sonda Solar Orbiter de la ESA está revelando las muchas caras del Sol.
La sonda Solar Orbiter de la ESA está revelando las muchas caras del Sol.
Foto: Agencia Espacial Europea (ESA)

A la nueva misión de observación del Sol de la Agencia Espacial Europea (ESA) no le llevó mucho tiempo hacer nuevos descubrimientos. Tras despegar el pasado 10 de febrero desde Cabo Cañaveral (Florida, EE. UU.), la sonda Solar Orbiter ha logrado tomar las imágenes más cercanas del Sol, descubrir “hogueras” solares y realizar el primer mapa magnético del astro. Todo esto, mientras se encuentra todavía en el camino de acercamiento progresivo a la estrella, probando que sus instrumentos funcionen correctamente. (Puede leer: Despega la misión Solar Orbiter rumbo al Sol)

Las primeras imágenes de la Sonda fueron publicadas este jueves por la ESA. Se tomaron a una distancia de 77 millones de kilómetros del Sol, casi a la mitad del camino entre la Tierra y el astro. Pero la Solar Orbiter irá más allá: en su acercamiento máximo se situará dentro de la órbita de mercurio, a unos 42 millones de kilómetros de la superficie solar, soportando temperaturas de hasta 500°C. Algo sin precedentes.

Aunque el periodo oficial de observaciones científicas comenzará hasta noviembre de 2021, las primeras imágenes de la sonda son ya reveladoras. Según la ESA, que se apoya con la NASA para esta misión, la Solar Orbiter capturó por primera vez unas erupciones solares omnipresentes -que los científicos han llamado “hogueras”- en la superficie de nuestra estrella.

Científicos descubren “hogueras” en el sol - El Espectador

Según la agencia, el enorme potencial de Solar Orbiter está en observar fenómenos en detalle que antes no se podían ver. “Estas son solo las primeras imágenes y ya podemos ver nuevos fenómenos interesantes”, asegura Daniel Müller, Científico del Proyecto del Orbitador Solar de la ESA. “Realmente no esperábamos resultados tan buenos desde el principio. También podemos ver cómo nuestros diez instrumentos científicos se complementan entre sí, proporcionando una imagen holística del Sol y el entorno circundante “.

Müller se refiere a los diez instrumentos a bordo de Solar Orbiter. Seis son telescopios que capturan imágenes del Sol y sus alrededores, y otros cuatro son instrumentos que monitorean el entorno alrededor de la nave espacial. “Al comparar los datos de ambos conjuntos de instrumentos, los científicos obtendrán información sobre la generación del viento solar, la corriente de partículas cargadas del Sol que influye en todo el Sistema Solar”, asegura la ESA.

Las imágenes más cercanas del Sol

El primer conjunto de imágenes muestra unas “hogueras” capturadas por el Extreme Ultraviolet Imager (EUI) a solo 77 millones de kilómetros del Sol. “Las hogueras son pequeños parientes de las erupciones solares que podemos observar desde la Tierra, millones o mil millones de veces más pequeñas”, dice David Berghmans, del Observatorio Real de Bélgica (ROB) e investigador principal del instrumento EUI, citado por la ESA. “El Sol puede parecer tranquilo a primera vista, pero cuando miramos en detalle, podemos ver esas bengalas en miniatura en todos lados”.

“Estas hogueras son totalmente insignificantes por sí mismas, pero resumiendo su efecto en todo el Sol, podrían ser la contribución dominante al calentamiento de la corona solar (cuya temperatura es de más de un millón de grados centígrados)”, asegura por su parte Frédéric Auchère, del Institut d’Astrophysique Spatiale (IAS) y co-investigador principal de EUI. El propósito de esta misión es conocer en detalle el funcionamiento de la estrella.

En estas imágenes también se resaltan la diferencia de tamaño entre la Tierra, las hogueras y el Sol, que tiene unas 300.000 veces más masa que nuestro planeta. “Nunca antes se habían observado estos fenómenos con tanta resolución”, explica Müller. “Creemos que son como los hermanos pequeños de las potentes llamaradas solares y pensamos que su origen está en el campo magnético y que tal vez estas hogueras sean las responsables de aumentar la temperatura de la corona solar”.

Un mapa magnético del Sol

Otro de los instrumentos a bordo de Solar Orbiter es el Poliarimetric and Helioseismic Imager (PHI), que realiza mediciones en alta resolución de las líneas del campo magnético en la superficie del Sol. Este instrumento, señala la agencia europea, está diseñado para monitorear las regiones activas del Sol, es decir, las áreas con campos magnéticos especialmente fuertes que pueden dar lugar a erupciones solares.

¿Por qué esto es importante? Durante las erupciones solares, el Sol libera ráfagas de partículas energéticas que son transportadas por el viento solar y terminan afectando nuestro planeta. Cuando estas partículas interactúan con la magnetósfera de la Tierra (el escudo protector del planeta contra el viento solar) pueden causar tormentas magnéticas que podrían interrumpir las redes de telecomunicaciones y las redes eléctricas, perturbar el tráfico aéreo, e incluso, hacer peligrar a los astronautas durante los paseos espaciales, explica la agencia.

“Ya nuestros datos revelan ondas de choque, eyecciones de masa coronal, fenómenos llamados ‘interrupciones’ y ondas de escala fina en el campo magnético que solo podemos ver gracias a la extrema sensibilidad de nuestro instrumento”, dijo Tim Horbury, investigador principal de Magnetómetro y profesor de Solar Orbiter en el Imperial College de Londres, en un comunicado. Con el mapa magnético se busca conocer la situación global del campo magnético que produce el Sol.

Puede ver la galería completa de imágenes del sol aquí.

Closer than ever: Solar Orbiter’s first views of the Sun
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