Identifican un exoplaneta que es ‘como un espejo’

Este lunes, un grupo de científicos anunció que identificó el planeta por fuera del Sistema Solar más ‘brillante’. Se trata del exoplaneta LTT9779b, que tiene un tamaño similar a Neptuno y se encuentra a más de 260 años luz de la Tierra.

10 de julio de 2023 - 12:11 p. m.
El planeta refleja el 80 % de la luz de su estrella.
El planeta refleja el 80 % de la luz de su estrella.
Foto: ESA

Un grupo de astrónomos anunció este lunes 10 de julio que identificaron el planeta por fuera del Sistema Solar que más refleja la luz sobre su superficie. Se trata del exoplaneta LTT9779b, que tiene un tamaño similar a Neptuno, se encuentra a más de 260 años luz de la Tierra y donde se forman nubes metálicas.

Ese exoplaneta refleja el 80 % de la luz de su estrella anfitriona, según las observaciones que hizo el telescopio espacial europeo Cheops, detector de exoplanetas. El hallazgo fue publicado en la revista Astronomy and Astrophysics.

Para hacer una comparación con los planetas que se encuentra en nuestro Sistema Solar, este exoplaneta sería el primero en ser comparable en brillo a Venus. Este planeta es el objeto más brillante en nuestro cielo nocturno, además de la Luna. (También puede leer: Científicos usaron ChatGPT para escribir un artículo por completo, ¿cómo quedó?)

Es importante entender, sin embargo, que todos los planetas reflejan, en cierto grado, la luz de la estrella que rodean. Según National Geographic, esto ocurre porque, a diferencia de las estrellas, los planetas no experimentan el proceso de fusión nuclear, por medio del que átomos se combinan para liberar energía.

Este proceso genera radiación, es decir, luz y calor, y hace que las estrellas brillen. Los planetas, en cambio, solo reflejan la luz de estrellas como el Sol. El brillo de planetas que vemos en nuestro cielo nocturno es, en realidad, luz reflejada del Sol.

El exoplaneta LTT9779b fue descubierto por primera vez en 2020 y orbita su estrella en tan solo 19 horas. Hay varias cosas que lo hacen un exoplaneta particular. Por ejemplo, hasta el momento, los únicos exoplanetas observados que orbitan alrededor de sus estrellas en menos de 24 horas habían sido gigantes gaseosos 10 veces mayores que la Tierra o planetas rocosos de la mitad de su tamaño.

Pero este exoplaneta tiene unas cinco veces el tamaño de la Tierra y se encuentra en una región denominada “desierto de Neptuno”, donde, se supone, que no deberían encontrarse planetas de su tamaño. En otras palabras, como indicó Vivien Parmentier, coautora del estudio a través de un comunicado, “es un planeta que no debería existir”.

Normalmente, los astrónomos esperarían que planetas como LTT9779b tuvieran “su atmósfera arrasada por su estrella, dejando atrás roca desnuda”, agregó la investigadora. (Le puede interesar: India se prepara para llegar a la Luna con la misión Chandrayaan-3)

Entonces, según indicó Maximilian Guenther, científico del proyecto Cheops de la Agencia Espacial Europea a AFP, parece que las nubes metálicas del planeta “actúan como un espejo”, reflejando la luz e impidiendo que la atmósfera sea arrastrada por la estrella y desaparezca.

“Es un poco como un escudo, como en las viejas películas de Star Trek, en las que las naves están protegidas por escudos”, explicó a la AFP.

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