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26 Feb 2021 - 1:45 p. m.

La sorprendente imagen de Venus que capturó la sonda Parker

Mientras se aproxima cada vez más al Sol, esta sonda ha logrado tomar fotografías que nos acercan cada vez más a ese planeta.
Esta es la imagen de Venus capturada por la sonda Parker.
Esta es la imagen de Venus capturada por la sonda Parker.
Foto: NASA / JOHNS HOPKINS APL / NAVAL RESEARCH LABORATORY

La sonda solar Parker de la NASA capturó impresionantes imágenes de Venus durante su sobrevuelo cercano del planeta en julio de 2020, y su análisis revela que se captó la emisión térmica de la superficie. (Lea La nueva apuesta de la Nasa serán los taxis voladores)

Aunque el objetivo de la misión es el Sol, Venus juega un papel fundamental: la nave espacial pasa cerca a ese planeta un total de siete veces en el transcurso de su misión de siete años, utilizando la gravedad del planeta para doblar la órbita de la nave espacial.

Estas “ayudas” de gravedad de Venus permiten que la misión solar Parker vuele cada vez más cerca del Sol en su misión de estudiar la dinámica del viento solar cerca de su fuente.

Gracias a esto puede capturar unas imágenes inesperadas del sistema solar interior. Durante la tercera asistencia gravitacional de Venus de la misión el 11 de julio de 2020, el generador de imágenes de campo amplio para Parker Solar Probe, o WISPR, tomó una foto sorprendente del lado nocturno del planeta desde una distancia de 12.380 kilómetros.

WISPR está diseñado para tomar imágenes de la corona solar y la heliosfera interior en luz visible, así como imágenes del viento solar y sus estructuras a medida que se acercan y vuelan por la nave espacial.

En Venus, la cámara detectó un borde brillante alrededor del borde del planeta que puede ser un resplandor nocturno. La característica oscura prominente en el centro de la imagen es Afrodita Terra, la región montañosa más grande de la superficie de Venus. La característica parece oscura debido a su temperatura más baja, unos 30 grados Celsius más fría que su entorno.

Ese aspecto de la imagen tomó al equipo por sorpresa, dijo en un comunicado Angelos Vourlidas, científico del proyecto WISPR del Laboratorio de Física Aplicada (APL) de Johns Hopkins en Laurel, Maryland, quien coordinó una campaña de imágenes WISPR con la misión japonesa Akatsuki, que orbita Venus. “WISPR está diseñado y probado para observaciones de luz visible. Esperábamos ver nubes, pero la cámara miró directamente a la superficie”.

“WISPR capturó efectivamente la emisión térmica de la superficie de Venus”, dijo Brian Wood, astrofísico y miembro del equipo WISPR del Laboratorio de Investigación Naval de Estados Unidos. “Es muy similar a las imágenes adquiridas por la nave espacial Akatsuki en longitudes de onda del infrarrojo cercano”.

Esta sorprendente observación envió al equipo de WISPR de regreso al laboratorio para medir la sensibilidad del instrumento a la luz infrarroja. Si WISPR realmente puede captar longitudes de onda de luz del infrarrojo cercano, la capacidad imprevista proporcionaría nuevas oportunidades para estudiar el polvo alrededor del Sol y en el sistema solar interior. Si no puede captar longitudes de onda infrarrojas adicionales, entonces estas imágenes, que muestran firmas de características en la superficie de Venus, pueden haber revelado una “ventana” previamente desconocida a través de la atmósfera de Venus.

“De cualquier manera”, dijo Vourlidas, “nos esperan algunas oportunidades científicas emocionantes”.

Para obtener más información sobre las imágenes de julio de 2020, el equipo de WISPR planeó un conjunto de observaciones similares del lado nocturno de Venus durante el último sobrevuelo de Venus de Parker Solar Probe el 20 de febrero de 2021. Los científicos del equipo de la misión esperan recibir y procesar esos datos para su análisis por parte de final de abril.

“Estamos ansiosos por estas nuevas imágenes”, dijo Javier Peralta, un científico planetario del equipo de Akatsuki, quien sugirió por primera vez una campaña de Parker Solar Probe con Akatsuki, que ha estado en órbita alrededor de Venus desde 2015. “Si WISPR puede sentir la emisión térmica de la superficie de Venus y el resplandor nocturno, muy probablemente del oxígeno, en la extremidad del planeta, pueden hacer valiosas contribuciones a los estudios de la superficie de Venus”.

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