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Un ‘robot’ de madera puede plantar semillas en lugares remotos. ¿Cómo funciona?

Un grupo de científicos creó un portador de semillas, hecho de madera, que puede encorchar semillas de forma segura en el suelo. El diseño se inspiró en la hierba Pico de cigüeña (Erodium ciconium), que lleva a cabo un proceso similar, desde que se tuvo que adaptar a climas áridos.

15 de febrero de 2023 - 10:58 p. m.
Una planta de hortalizas creciendo junto a su portador de semillas. Esta semilla se plantó en un laboratorio de la Universidad Carnegie Mellon para observar el efecto sobre la semilla de un hongo útil que también llevaba la E-seed.
Una planta de hortalizas creciendo junto a su portador de semillas. Esta semilla se plantó en un laboratorio de la Universidad Carnegie Mellon para observar el efecto sobre la semilla de un hongo útil que también llevaba la E-seed.
Foto: Universidad Carnegie Mellon

Un grupo de investigadores se inspiró en la hierba Pico de cigüeña (Erodium ciconium) para diseñar una especie de ‘robot’ que puede llegar a lugares remotos y plantar semillas. Los científicos crearon un portador de semillas, hecho de madera, que puede encorchar semillas de forma segura en el suelo.

Danli Luo, autor principal de un artículo publicado en la revista Nature, explicó a través de un comunicado, que se inspiraron en “el mecanismo de autoenterramiento” de semillas que la hierba desarrolló al adaptarse a climas áridos.

El mecanismo consiste en que el tallo de la hierba forma un “cuerpo portador de semillas”, enrollado en su parte superior. “Cuando llueve o hay mucha humedad, el tallo en forma de sacacorchos se desenrolla y enrosca la semilla en el suelo, donde puede echar raíces y está a salvo de los pájaros hambrientos y de las duras condiciones ambientales”, indicaron los científicos a través del comunicado. (También puede leer: Hallan un extraño vidrio dorado durante la construcción del metro de Roma)

Ellos diseñaron un ‘portasemillas’, llamado E-seed, hecho a partir de madera, específicamente, tiras de roble blanco. Al igual que con la hierba, las tiras responden a la humedad. Es decir, con la lluvia, también se desenrolla.

¿Cómo crearon el portador de semillas? El equipo ablandó las tiras de roble hirviéndolas con lejía y sulfito sódico. Después, les dieron forma, colocándolas en un molde, deformando las fibras internas de la madera de diferentes maneras en la parte superior e inferior para que se enroscaran al humedecerse y se desenroscaran al secarse. Con el tiempo, el portador de semillas se retuerce en superficies blandas como un taladro para sembrar las semillas. (Le puede interesar: El telescopio James Webb descubre una joven galaxia parecida a la Vía Láctea)

“El enterramiento de semillas se ha estudiado mucho durante décadas desde el punto de vista de la mecánica, la física y la ciencia de los materiales, pero hasta ahora nadie había creado un equivalente en ingeniería”, explica Lining Yao, director del Morphing Matter Lab del Instituto de Interacción Persona-Ordenador de la Facultad de Informática de la Universidad de Carnegi Mellon. “La investigación del portador de semillas ha sido especialmente gratificante por su potencial impacto social. Nos entusiasman las cosas que pueden tener un efecto beneficioso en la naturaleza”.

A diferencia del mecanismo natural de la hierba Pico de cigüeña, los investigadores encontraron que el mecanismo de la E-Seed logró plantar semillas exitosamente en el 80 % de los casos, lo que es una cifra mayor que lo que alcanza la hierba.

A través del siguiente video, puede ver cómo fue el proceso para hacer el portador de semillas en madera y cómo funciona en la tierra.

“Además de semillas, los investigadores demostraron que podían utilizar los portadores para transportar nematodos (gusanos utilizados como pesticidas naturales), fertilizantes y hongos. También se está trabajando para adaptarlos a la siembra de plántulas”, informó la Universidad de Carnegie Mellon en un comunicado.

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