"Mis primeros instrumentos fueron robados"

El exvocalista de la banda UB40 asegura que, a pesar de vender 70 millones de discos, a algunos integrantes de la agrupación no les gustaba el reggae.

Alí Campbell dice que formó DEP Band, el grupo más importante del reggae en Europa. / Archivo particular
Alí Campbell dice que formó DEP Band, el grupo más importante del reggae en Europa. / Archivo particular

¿Cuáles son las diferencias entre el reggae elaborado en Jamaica y el británico?

Hay un género llamado Lover’s rock que realmente vino del reggae británico. Esa es la mayor diferencia entre los dos tipos de reggae. El que hacíamos en UB40 no era ninguno de los dos, porque queríamos hacer música que resultara más accesible para una audiencia más grande y popularizar así el reggae. Por eso tuvimos tantas influencias musicales de estilos como el jazz. De pequeño estuve muy influenciado por los Beatles justo hasta antes de que el reggae fuera inventando, por allá en 1969, cuando tenía 10 años. Y, bueno, desde ahí seguí el camino, ese camino.

¿Qué fue lo que le llamó la atención del UB40, un formulario para desempleados, que lo adoptó como nombre de su banda?

Todos estábamos desempleados. Veníamos de un área deprimida de Birmingham y esto era una especie de gueto. Nosotros éramos el verdadero producto de la Gran Bretaña de Margaret Thatcher. No conseguimos trabajo durante tres años y por eso fundamos la banda. La idea fue de un amigo que nos dijo que como todos estábamos desempleados deberíamos ponerle UB40 a la banda. Nos pareció genial y eso nos dio tres millones de personas con subsidio como seguidores.

¿Por qué decidió formar una banda como opción al desempleo?

Teníamos mucho tiempo en nuestras manos y no habíamos podido encontrar trabajo desde que salimos del colegio. Estaba haciendo trabajo voluntario organizando un carnaval y en ese momento no habíamos aprendido a tocar los instrumentos que, por cierto, tuvimos que robar para comenzar a tocar. Esa es la verdad. Para nuestro primer concierto aún no teníamos un amplificador para el bajo. Junto con el bajista asaltamos una tienda y nos robamos el equipo. Cuando estábamos desempleados vivíamos con algo así como US$16 a la semana. Eso hizo que robáramos todo, incluyendo nuestra comida.

¿No tuvo dudas al momento de verse obligado a robar?

No teníamos nada. Sólo mucho reggae y ganas de hacerlo. Tuvimos que aprender a tocar nuestros instrumentos escuchando los discos que nos gustaban.


¿Cómo recuerda el dueto con Chrissie Hynde, la vocalista de The Pretenders?

UB40 apenas llevaba como una docena de presentaciones en vivo cuando ella vino a vernos en un lugar en Londres llamado The Rock Garden. Ella ya era número uno en todo el país y necesitaba una banda telonera porque se iba de gira. Fuimos muy afortunados de ser invitados a ir con ella con apenas 12 conciertos. Ella fue nuestro amuleto de buena suerte. La llamamos ‘La tía Chrissie’ porque nos brindó nuestra gran oportunidad.

¿Cómo ha cambiado la industria discográfica para un género como el reggae?

Los CD ya no se venden. Los únicos son en las tiendas para turistas de Jamaica. Creo que el reggae está pasando por un momento difícil por cuenta de la descarga de música, al igual que todo lo demás. Es un mundo diferente. Creo que la gente aún está en la lucha por la busca de un nuevo formato. Soy un afortunado porque tengo la banda más dura de reggae ahora. Pero quienes no tienen aún una reputación, se encuentran en grandes problemas.

¿Qué tuvo el álbum ‘Labour of Love’ para que la banda haya hecho cuatro discos?

Fue muy popular porque las canciones eran geniales. La pregunta que más me hacen es acerca de por qué toco reggae y cuáles son mis influencias. La serie de Labour of Love es una respuesta a esa pregunta. Esas son las canciones con las que crecí. Sólo nos dimos cuenta de que buena parte de las canciones de esos discos eran covers de temas de R&B hasta que alguien en la disquera nos dijo. El cover es una especie de sinónimo del reggae. En los sesenta y setenta no sonaba en la radio de Jamaica. Lo que sí eran emisoras de Miami o Nueva York, así que los artistas reggae se dedicaron a hacer covers de estos temas.

¿Significa lo mismo para ustedes presentarse en la región Caribe que hacerlo en países alejados del trópico?

La verdad es que toco en todo lado, incluso en varios lugares del Caribe. De hecho, estuve en Suecia y Dinamarca hace poco. Creo que el reggae es algo apreciado en todo el mundo. No he tenido un mal concierto aún.


Su voz y el saxofón son características especiales de UB40, ¿cuál cree usted que es la esencia de sus proyectos?

El reggae, por supuesto. Con UB40 eran ocho personas comprometidas con los demás (y bueno, vendimos 70 millones de discos y tocamos en todo el mundo). Pero musicalmente siempre había alguien que no estaba contento. Todos teníamos gustos distintos. Incluso, a algunos de los miembros de UB40 no les gustaba el reggae. En mi banda de ahora a todos nos fascina. Tengo al tecladista original de UB40. Pero, además de que les gusta, son profesionales en su oficio. Es un escenario muy diferente ahora. Por eso lo disfruto más: en últimas siempre he sido un fanático de esta música.

¿Cuál va a ser el repertorio para su presentación en Colombia?

Es un espectáculo lleno de éxitos. La gente a la que le gustan los álbumes de la serie Labour of Love con seguridad van a pasarla muy bien, porque tocamos todos los éxitos de estos discos, además de algunas canciones de mis álbumes como solista y un par de temas sorpresa.

Ali Campbell en el Royal Center, Carrera 13 N° 66-80. Información y boletería: 593 6300 y www.tuboleta.com.

 

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