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22 Jul 2020 - 11:47 p. m.

Esta es la fotografía de un rincón del universo parecido al nuestro

Un telescopio del Observatorio Europeo Austral capturó la primera imagen de dos exoplanetas que orbitan alrededor de una estrella similar al Sol, en un sistema situado a 300 años luz. El entorno retratado es similar a nuestro sistema solar.

Redacción Ciencia e información Agencia Europa Press

En la imagen quedó registrado el momento en que los dos exoplanetas orbitan alredor de la estrella TYC 8998-760-1.
En la imagen quedó registrado el momento en que los dos exoplanetas orbitan alredor de la estrella TYC 8998-760-1.
Foto: ESO

Desde el desierto de Atacama, en Chile, el telescopio Very Large Telescope (VLT), del Observatorio Europeo Austral, logró capturar la primera imagen de dos exoplanetas que orbitan alrededor de una estrella similar al Sol, llamada TYC 8998-760-1 y que está ubicada a 300 años luz de distancia. La investigación, publicada en la revista The Astrophysical Journal Letters, muestra que este mismo telescopio había mostrado hace algunos meses el nacimiento de un planeta. (Lea: Astrónomos detectan la desaparición de una estrella)

Alexander Bohn, estudiante de doctorado de la Universidad de Leiden y líder del estudio, aseguró que esta imagen muestra un entorno muy similar al sistema solar. Sin embargo, añadió, se encuentra en una etapa mucho más temprana de evolución.

Pese a que los astrónomos ya han detectado indirectamente miles de planetas en esta galaxia que son vistos como sombras cruzando frente a sus estrellas, esta es la primera vez que ha sido captada una imagen directa de exoplanetas. Para Matthew Kenworthy, profesor asociado de la Universidad de Leiden y coautor del estudio, “estas observaciones directas son importantes en la búsqueda de entornos que puedan albergar vida”.

Kenworthy explicó que, en la actualidad, solo se ha podido fotografiar unas pocas decenas de planetas alrededor de otras estrellas, solo dos de ellas tienen más de un planeta. Esta es la primera vez que se consigue fotografiar a más de un exoplaneta alrededor de una estrella muy similar al Sol. (Puede leer: Capturan las imágenes más cercanas del Sol y esto fue lo que revelaron)

El telescopio VLT del Observatorio Europeo Austral captó a dos de estos exoplanetas en un sistema situado a 300 años luz.

Los exoplanetas fueron llamados TYC 8998-760-1b y TYC 8998-760-1c. En las primeras imágenes que logró tener el equipo, quedaron registrados dos puntos brillantes de luz que estaban alejados de su estrella madre. Tras conseguir fotografiar diferentes momentos, el equipo pudo distinguirlos de las estrellas circundantes, que están al fondo de las fotos.

Entre los principales hallazgos, los científicos pudieron establecer que de la distancia y el peso de cada exoplaneta. “El planeta interior pesa 14 veces la masa de Júpiter y está 160 veces más lejos de su estrella que la Tierra del Sol. El exterior pesa seis veces la masa de Júpiter y orbita a dos veces la distancia de su hermano”, reseña el estudio.

Además, el equipo de investigación realizó observaciones de planetas jóvenes y gigantes alrededor de estrellas parecidas al Sol, pero más jóvenes. Tras comprar los datos encontraron que la estrella TYC 8998-760-1 tiene sólo 17 millones de años y está ubicada en la constelación austral de Musca.

Para los investigadores esta familia de exoplanetas les podría proporcionar una nueva visión de cómo se pueden formar los sistemas solares. Bohn añadió que este “descubrimiento nos hace conscientes de otros escenarios en los que no pensamos”. (Le puede interesar: En una película, la NASA muestra los cambios del Sol durante los últimos 10 años)

Planetas muy alejados de su estrella y más pesados

Los dos planetas se pueden ver en la nueva imagen como dos puntos brillantes de luz alejados de su estrella madre, que se encuentra en la parte superior izquierda de la imagen. Al tomar diferentes imágenes en diferentes momentos, el equipo fue capaz de distinguir estos planetas de las estrellas de fondo.

Estas imágenes fueron posibles gracias al alto rendimiento del instrumento SPHERE, instalado en el VLT de ESO, en el desierto chileno de Atacama. SPHERE bloquea la brillante luz de la estrella usando un dispositivo llamado coronógrafo, permitiendo ver los planetas, cuya luz es mucho más débil.

Mientras que los planetas más antiguos, como los del Sistema Solar, están demasiado fríos como para ser detectados con esta técnica, los planetas jóvenes son más calientes, y por lo tanto brillan más en el rango infrarrojo de la luz. Tomando varias imágenes durante el año pasado y analizando datos antiguos que se remontan a 2017, el equipo de investigación ha confirmado que los dos planetas son parte del sistema de la estrella.

Para que los astrónomos puedan confirmar si estos planetas se formaron en su ubicación actual, alejada de la estrella, o migraron desde otros lugares, serán necesarias más observaciones de este sistema, observaciones que podrán llevarse a cabo incluso con el futuro Telescopio Extremadamente Grande (ELT) de ESO.

El ELT de ESO también ayudará a estudiar la interacción entre dos planetas jóvenes del mismo sistema. “La posibilidad de que los instrumentos futuros, como los que estarán disponibles en el ELT, sean capaces de detectar incluso planetas de menor masa alrededor de esta estrella, marca un hito importante en la comprensión de los sistemas multi planetarios, con posibles implicaciones para la historia de nuestro propio Sistema Solar”, concluye Bohn.

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