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Gripe aviar: muerte de lobos marinos sugiere que virus estaría saltando entre mamíferos

Más de 600 lobos marinos fueron encontrados muertos o agonizando en la arena. Científicos peruanos y argentinos señalaron que este evento nunca se había observado en las playas de la región y que podría dar pistas de sí el virus de la gripe aviar pudo o no haber saltado de las aves marinas a estos mamíferos.

15 de febrero de 2023 - 09:52 a. m.
Los ejemplares de este mamífero pueden llegar a pesar 350 kilos.
Los ejemplares de este mamífero pueden llegar a pesar 350 kilos.

Desde enero, en las playas de Perú el paisaje ha sido el mismo: más de 600 lobos marinos muertos o agonizando en la arena. De acuerdo con las autoridades de este país, los ejemplares de este mamífero, que puede llegar a pesar 350 kilos, antes de morir sufrían convulsiones y ahogamientos. ¿La principal causa?, según señalaron los científicos, se trataría del virus de la gripe aviar A(H5N1). (Lea: Infecciones de aves silvestres con gripa aviar preocupa a científicos, ¿por qué?)

Los científicos peruanos y argentinos en un reciente estudio publicado en biorxiv, una plataforma de preimpresión donde se almacenan las investigaciones que aún no han sido revisados por pares, señalaron que este evento nunca se había observado en las playas de la región y que podría apuntar a probar que el virus de la gripe aviar pudo haber saltado de las aves marinas a estos mamíferos.

Sin embargo, esta no es la primera vez que se registra un caso de virus aviar en otros animales diferentes a las aves. Hace algunos meses, en España se registró en una granja un brote de este virus en visones. En ese entonces, un estudio sugirió que el virus saltó desde las aves silvestres a los visones y mutó en la explotación.

En esta nueva investigación, los científicos plantean que estos cientos de lobos marinos se infectaron uno por uno, de manera independiente. Pero, ¿cómo sucedió la transmisión? Dicen que pasó al convivir con aves enfermas o comerse sus cadáveres.

Sergio Lambertucci, biólogo argentino, es uno de los líderes de la investigación. En entrevista con El País apuntó que en esta historia hay un episodio que es un poco confuso. “El 27 de enero se encontraron de golpe un centenar de lobos marinos muertos flotando en las aguas de Isla Asia, a menos de 100 kilómetros al sur de Lima. “No sería raro que unos cuantos de ellos hubiesen comido aves infectadas, pero ¿todos ellos?””, comentó al diario español. (Puede leer: Sacrificaron a tres osos pardos que tenían gripe aviar)

Para Thijs Kuiken, veterinario holandés y experto en enfermedades emergentes, es muy raro que cada lobo marino se hubiese infectado por su cuenta. “Dado el gran número de ejemplares encontrados muertos, parece más probable que haya habido transmisión directa entre lobos marinos. Es preocupante, porque es el segundo episodio de mortalidad masiva que sugiere que este virus puede adaptarse fácilmente a una transmisión eficiente de mamífero a mamífero. Si ocurre en visones y en lobos marinos, ¿por qué no va a ocurrir en humanos?”, advierte al medio español.

Sobre los humanos, el veterinario comenta otro capítulo en esta preocupante historia: en Perú ha quedado registrado en los videos cómo las personas tratan de ayudar a estos lobos marinos, probablemente infectados con el virus de la gripe aviar. “Esos contactos estrechos aumentan las posibilidades de transmisión del virus de los lobos marinos a los humanos”, concluyó.

A pesar de que los resultados de este estudio aún no han sido revisados por pares, el grupo de científicos se tomó la tarea de alertar a Science sobre esta situación. El 19 de enero advirtieron que la gripe aviar amenazaba las aves protegidas en Sudamérica.

¿Cómo se transmite la gripe aviar?

La principal fuente de contagio es el contacto directo con secreciones de aves infectadas o por la ingestión de materia fecal (oral-fecal). También se puede dar por inhalación de aerosoles contaminados o los fómites (alimento, agua, implementos, locales, ropa, botas, bandejas de huevo, guacales, cajas de pollito), pues la supervivencia del virus se puede prolongar en heces, cáscaras de huevo y cama sucia por largos periodos de tiempo a temperatura ambiente. (Le puede interesar: En Perú sacrificaron 37.000 aves infectadas con gripe aviar)

Los principales síntomas, explicó el ICA, es si hay muerte repentina de varias aves; si están decaídas y con plumas erizadas; si presentan disminución en el consumo del alimento; cuando presenten lagrimeo o secreción nasal; o al presentar alteraciones en la calidad de la cáscara del huevo y caída en la postura.

En caso de presentar estos síntomas, el ICA recomienda tomar las muestras para hacer los estudios correspondientes; comunicar a los pobladores cercanos a las zonas de migración de las aves; y alertar lo más pronto posible a las autoridades.

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