20 May 2019 - 4:08 p. m.

La propuesta para salvar al elefante asiático

Científicos han propuesto un "espacio demográfico seguro" para mejorar la conservación de esta especie y otros animales grandes de reproducción lenta.

-Redacción Medio Ambiente con información de Europa Press

Un estudio publicado en Frontiers in Ecology and Evolution sugiere que las decisiones de conservación, que están basadas en el conteo de la población, podrían no proteger del deterioro o extinción a los animales grandes y de reproducción lenta. Por lo que los científicos proponen crear un “espacio demográfico seguro” para mejorar la conservación de los elefantes y otros animales grandes de reproducción lenta.

Shermin de Silva, autor principal de la investigación y presidente y fundador de la organización benéfica de conservación de elefantes asiáticos Trunks & Leaves, señala que "los umbrales críticos en las llamadas tasas vitales, como las tasas de mortalidad y fertilidad entre hombres y mujeres de distintas edades, pueden indicar un colapso de la población que se aproxima mucho antes de que las cifras caigan por debajo de un punto sin retorno". (Lea: La cacería reduce en un 40% las poblaciones de grandes mamíferos en los trópicos)

El investigador y su grupo de trabajo proponen que los esfuerzos de conservación para los elefantes asiáticos estén orientados en mantener su espacio seguro, es decir, es “la combinación de tasas vitales clave que apoyan una tasa de crecimiento no negativa". Una idea que plantean implementar en otras megafauna de reproducción lenta.

La investigación asegura que una correcta combinación de las tasas vitales clave que rigen el crecimiento de la población es un mejor indicador de la viabilidad de una especie que las tendencias a corto plazo en el tamaño y la distribución de la población.

"La historia lo confirma (…) Los estudios genómicos de los últimos mamuts aislados en la isla de Wrangel, entre Rusia y Alaska, han demostrado que, aunque pudieron persistir durante miles de años más allá de la extinción de las poblaciones continentales con solo unos 300 individuos, habían acumulado numerosas mutaciones genéticas que pudieron haber contribuido eventualmente a su extinción", añade el autor. (Le puede interesar: ONG australiana declara “funcionalmente extinto” al koala)

El grupo aplicó el concepto de “espacio demográfico seguro” al caso del elefante asiático, que están clasificados 'en peligro' en la Lista Roja de la UICN. Se debe a que se cree que las poblaciones han disminuido en al menos un 50% en menos de un siglo. "Hay menos de 50,000 elefantes asiáticos salvajes que viven hoy", dice Silva.

Los estudios muestran que los elefantes asiáticos salvajes se reproducen de forma extremadamente lenta, la mayoría de hembras produce solo una cría en seis años o más. Utilizando modelos matemáticos, de Silva y sus colegas descubrieron que la reproducción casi óptima y la alta supervivencia de las crías son necesarias para mantener un crecimiento poblacional no negativo frente a un aumento moderado de la mortalidad entre las hembras adultas.

"Las medidas para mejorar la supervivencia de las crías, y en particular de las hembras, son claves para salvar al elefante asiático (…) Pero si bien la atención del mundo se ha centrado en el comercio de marfil, para las poblaciones de elefantes asiáticos en peligro crítico, la mayor amenaza es la pérdida de hábitat, seguida del comercio ilegal de animales”, asegura el investigador. El elefante asiático es una especie en la que, la gran mayoría de sus individuos, no tiene colmillos

Los esfuerzos de conservación para otras especies grandes de reproducción lenta, como jirafas, rinocerontes, camellos bactrianos y gorilas orientales, también podrían beneficiarse de la modelización de la interacción entre las tasas vitales. Los datos para estas especies en el medio silvestre son una necesidad escasa pero urgente, sugieren los autores. (Le podría interesar: Con cámaras trampa filman nutrias de la Orinoquía)

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