13 Sep 2019 - 9:04 p. m.

Un colombiano tras las pistas del cambio de sexo en peces

Óscar Ortega Recalde, un médico especialista en genética y bioinformática, está ayudando desde Nueva Zelanda a responder una de de las preguntas que han inquietado a la ciencia: ¿Por qué algunas especies de animales cambian de sexo?

Sergio Silva Numa - @SergioSilva03

Pez lábrido de cabeza azul en su hábitat natural. Un macho de cabeza azul (izquierda arriba) protege su territorio y a un grupo de hembras (color amarillo). / Kevin Bryant
Pez lábrido de cabeza azul en su hábitat natural. Un macho de cabeza azul (izquierda arriba) protege su territorio y a un grupo de hembras (color amarillo). / Kevin Bryant

La imagen que acompaña este texto es de un grupo de peces lábrido cabeza azul, o blue-headed wrasse, como suelen llamarlos en inglés. El ejemplar que está en la parte superior izquierda es un macho. El resto del grupo son hembras. Ellas son de color amarillo y un poco más pequeñas; “él” es más grande y su cabeza es azul. La fotografía, probablemente, fue tomada en la costa de Florida, en Estados Unidos, y es valiosa porque muestra una especie que desde hace muchos años ha inquietado a la ciencia. El Thalassoma bifasciatum, como se lo conoce en el argot científico, es muy particular: es uno de los casos en los que un individuo puede cambiar de sexo. En otras palabras, una de esas hembras algún día se transformará en ese macho vistoso y se convertirá en el protector de su grupo.

Como la transformación se puede identificar a simple vista por la modificación de los pigmentos, este pez se ha convertido en una de las especies icónicas para estudiar el cambio de sexo en animales. Sin embargo, descifrar las razones por las que ocurre este proceso no ha sido tan sencillo. Las explicaciones han variado a lo largo de las décadas, pero hace poco, un grupo de investigadores de la Universidad de Otago, en Dunedin (Nueva Zelanda), cree haber encontrado una de las piezas faltantes en ese complejo rompecabezas. (Lea: Las hembras murciélagos ofrecen sexo a los machos a cambio de comida)

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